Aztecas: imperio, cultura y hechos

Aztecas: imperio, cultura y hechos

Los aztecas, que probablemente se originaron como una tribu nómada en el norte de México, llegaron a Mesoamérica a principios del siglo XIII. Desde su magnífica capital, Tenochtitlán, los aztecas emergieron como la fuerza dominante en el centro de México, desarrollando una intrincada organización social, política, religiosa y comercial que puso bajo su control a muchas de las ciudades-estado de la región en el siglo XV. Los invasores liderados por el conquistador español Hernán Cortés derrocaron al Imperio azteca por la fuerza y ​​capturaron Tenochtitlán en 1521, poniendo fin a la última gran civilización nativa de Mesoamérica.

Historia azteca temprana

Los orígenes exactos del pueblo azteca son inciertos, pero se cree que comenzaron como una tribu del norte de cazadores-recolectores cuyo nombre proviene de su tierra natal Aztlán, o "Tierra Blanca" en el idioma azteca del náhuatl. Los aztecas también eran conocidos como Tenochca (de donde se deriva el nombre de su ciudad capital, Tenochtitlan,) o Mexica (el origen del nombre de la ciudad que reemplazaría a Tenochtitlan, así como el nombre de todo el país). . Los aztecas aparecieron en Mesoamérica, como se conoce a la región centro-sur del México precolombino, a principios del siglo XIII. Su llegada se produjo justo después, o quizás ayudó a provocar, la caída de la civilización mesoamericana anteriormente dominante, los toltecas.

Cuando los aztecas vieron un águila posada sobre un cactus en la tierra pantanosa cerca del borde suroeste del lago de Texcoco, lo tomaron como una señal para construir su asentamiento allí. Drenaron la tierra pantanosa, construyeron islas artificiales en las que podían plantar jardines y establecieron los cimientos de su ciudad capital, Tenochtitlán, en 1325 d.C. Los cultivos típicos aztecas incluían maíz, junto con frijoles, calabazas, papas, tomates y aguacates; también se sustentaban a través de la pesca y la caza de animales locales como conejos, armadillos, serpientes, coyotes y pavos salvajes. Su sistema de agricultura relativamente sofisticado (incluido el cultivo intensivo de la tierra y los métodos de riego) y una poderosa tradición militar permitirían a los aztecas construir un estado exitoso y más tarde un imperio.

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El imperio azteca

En 1428, bajo su líder Itzcóatl, los aztecas formaron una alianza a tres bandas con los texcocanos y los tacubanos para derrotar a sus rivales más poderosos por la influencia en la región, los tepanecas, y conquistar su capital, Azcapotzalco. El sucesor de Itzcoatl, Moctezuma (Moctezuma) I, quien tomó el poder en 1440, fue un gran guerrero que fue recordado como el padre del imperio azteca. A principios del siglo XVI, los aztecas habían llegado a gobernar hasta 500 pequeños estados y entre 5 y 6 millones de personas, ya sea por conquista o por comercio. Tenochtitlán en su apogeo tenía más de 140.000 habitantes y era la ciudad más densamente poblada que jamás haya existido en Mesoamérica.

Mercados bulliciosos como el Tlatelolco de Tenochtitlán, visitado por unas 50.000 personas en los principales días de mercado, impulsaron la economía azteca. La civilización azteca también estaba muy desarrollada social, intelectual y artísticamente. Era una sociedad muy estructurada con un estricto sistema de castas; en la parte superior estaban los nobles, mientras que en la parte inferior había siervos, sirvientes contratados y trabajadores esclavizados.

Religión azteca

La fe azteca compartía muchos aspectos con otras religiones mesoamericanas, como la de los mayas, incluyendo notablemente el rito del sacrificio humano. En las grandes ciudades del imperio azteca, magníficos templos, palacios, plazas y estatuas encarnaban la devoción inquebrantable de la civilización a los muchos dioses aztecas, incluidos Huitzilopochtli (dios de la guerra y del sol) y Quetzalcoatl ("Serpiente emplumada"), un tolteca. dios que cumplió muchos papeles importantes en la fe azteca a lo largo de los años. El Gran Templo, o Templo Mayor, en la capital azteca de Tenochtitlan estaba dedicado a Huitzilopochtli y Tlaloc, el dios de la lluvia.

El calendario azteca, común en gran parte de Mesoamérica, se basaba en un ciclo solar de 365 días y un ciclo ritual de 260 días; el calendario jugó un papel central en la religión y los rituales de la sociedad azteca.

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Invasión europea y caída de la civilización azteca

El primer europeo en visitar territorio mexicano fue Francisco Hernández de Córdoba, quien llegó a Yucatán desde Cuba con tres barcos y unos 100 hombres a principios de 1517. Los informes de Cordobars sobre su regreso a Cuba llevaron al gobernador español, Diego Velásquez, a enviar un fuerza de regreso a México bajo el mando de Hernán Cortés. En marzo de 1519, Cortés desembarcó en el pueblo de Tabasco, donde aprendió de los nativos de la gran civilización azteca, entonces gobernada por Moctezuma (o Moctezuma) II.

Desafiando la autoridad de Velásquez, Cortés fundó la ciudad de Veracruz en la costa sureste de México, donde entrenó a su ejército en una fuerza de combate disciplinada. Luego, Cortés y unos 400 soldados marcharon hacia México, ayudados por una mujer nativa conocida como Malinche, que se desempeñó como traductora. Gracias a la inestabilidad dentro del imperio azteca, Cortés pudo formar alianzas con otros pueblos nativos, en particular los tlaxcaltecas, que entonces estaban en guerra con Moctezuma.

En noviembre de 1519, Cortés y sus hombres llegaron a Tenochtitlán, donde Moctezuma y su gente los recibieron como invitados de honor según la costumbre azteca (en parte debido al parecido físico de Cortés con el Quetzalcóatl de piel clara, cuyo regreso fue profetizado en la leyenda azteca). Aunque los aztecas tenían un número superior, sus armas eran inferiores, y Cortés pudo tomar inmediatamente a Moctezuma y su séquito de señores como rehenes, obteniendo el control de Tenochtitlan. Los españoles luego asesinaron a miles de nobles aztecas durante una ceremonia de baile ritual, y Moctezuma murió en circunstancias inciertas mientras estaba bajo custodia.

Las enfermedades europeas como la viruela, las paperas y el sarampión también eran armas poderosas contra la población local, que carecía de inmunidad contra ellas. Un monje franciscano que viajaba con Cortés observó el impacto de la viruela en los aztecas: "Murieron en montones ... En muchos lugares sucedió que todos en una casa murieron, y como era imposible enterrar la gran cantidad de muertos, derribaron el casas sobre ellos, de modo que sus hogares se convirtieron en sus tumbas ". Para 1520, la viruela había reducido la población de Tenochtitlan en un 40% en solo un año.

Cuauhtémoc, el joven sobrino de Moctezuma, asumió el cargo de emperador y los aztecas expulsaron a los españoles de la ciudad. Con la ayuda de los rivales nativos de los aztecas, Cortés organizó una ofensiva contra Tenochtitlán, y finalmente derrotó a la resistencia de Cuauhtémoc el 13 de agosto de 1521. En total, se cree que unas 240.000 personas murieron en la conquista de la ciudad, que acabó con la civilización azteca. Después de su victoria, Cortés arrasó Tenochtitla y construyó la Ciudad de México sobre sus ruinas; rápidamente se convirtió en el principal centro europeo del Nuevo Mundo.


Historia de los aztecas

Los aztecas eran un pueblo mesoamericano precolombino del centro de México en los siglos XIV, XV y XVI. Se llamaron a si mismos Mēxihcah (pronunciado [meˈʃikaʔ]).

La capital del Imperio Azteca fue Tenochtitlan. Durante el imperio, la ciudad se construyó en una isla elevada en el lago de Texcoco. La actual Ciudad de México se construyó sobre las ruinas de Tenochtitlan. La colonización española de las Américas llegó al continente durante el reinado de Hueyi Tlatoani Moctezuma II (Montezuma II). En 1521, Hernán Cortés, junto con un ejército aliado de otros nativos americanos, conquistó a los aztecas a través de la guerra bacteriológica (la teoría de los gérmenes no se estableció hasta 1560 por los registros más antiguos, esto fue un resultado involuntario de la llegada de los europeos al Nuevo Mundo), guerra de asedio , guerra psicológica y de combate directo.

Desde 1375 hasta 1428, los mexicas fueron tributarios de Azcapotzalco. Los gobernantes aztecas Acamapichtli, Huitzilihuitl y Chimalpopoca eran, de hecho, vasallos de Tezozomoc, el gobernante tepaneca de Azcapotzalco.

Cuando Tezozomoc murió en 1421, su hijo Malazia ascendió al trono de Azcapotzalco. Maxtla (como también se conocía a Malazia) buscó reforzar el control de Azcapotzalco sobre las ciudades-estado cercanas en el Valle de México. En el proceso, Chimalpopoca, tlatoani de Tenochtitlan, fue asesinado por agentes de Maxtla mientras Nezahualcóyotl de Texcoco fue forzado al exilio. [1]


Datos sobre cómo la cultura azteca manejó sus deseos

La civilización azteca floreció entre los siglos XIV y XVI. Viviendo en lo que ahora se conoce como México, los aztecas tenían un pequeño imperio de ciudades-estado en el área alrededor de la Ciudad de México. Fueron una cultura mesoamericana con muchos logros artísticos y culturales. Si bien son más conocidos en la cultura popular por sus deidades vengativas y la tradición del sacrificio humano, los aztecas tenían una cultura rica que incluía distintos estilos de pintura, escultura y cerámica. Un aspecto de la cultura azteca que no se discute a menudo es su sexualidad represiva que era francamente victoriana en su mojigatería. El imperio azteca cayó en el siglo XVI de la mano de los conquistadores españoles y portugueses. Sin embargo, los aztecas tenían creencias profundas en lo que respecta a la sexualidad.

Una ilustración que representa el asesinato de un hombre homosexual. Wikimedia.

16. La homosexualidad conlleva la pena de muerte

La homosexualidad fue profundamente despreciada en el imperio azteca cuando fue reconocida. Los castigos eran extraordinariamente severos y crueles para cualquiera que se encontrara involucrado en una actividad homosexual. Las lesbianas fueron asesinadas con un alambre de garrote. Los homosexuales "activos" o penetrantes fueron asesinados mediante empalamiento, mientras que la pareja receptora murió por extracción de las entrañas a través del ano.

Incluso la sodomía heterosexual se castigaba con la horca.
Hay al menos algunas referencias tanto a la sodomía como a los travestis de prostitutas masculinas en los escritos aztecas. Si bien al menos una deidad, Xochipilli, estaba asociada con la homosexualidad, la sociedad azteca parecía negar principalmente la existencia de homosexuales y el comportamiento homosexual. Se pueden encontrar paralelos a este comportamiento en el Irán actual, cuando el ex presidente Mahmoud Ahmadinejad afirmó que no había homosexuales en Irán.

Es interesante notar que los socios receptivos en las relaciones homosexuales aliviaron un castigo posiblemente más cruel. Este concepto refleja la cultura romana, donde las parejas penetrantes eran consideradas socialmente aceptables, pero las parejas receptoras eran vistas como afeminadas e inmorales. Los aztecas tenían expectativas rígidas de masculinidad y respetaban el comportamiento agresivo y "ldquomacho". Cualquier comportamiento que hiciera que un hombre se comportara o pareciera más una mujer devaluaría su papel en la sociedad azteca.


¿Dónde estaba la capital azteca?

Tenochtitlan es el nombre de la capital azteca, que fue fundada en el año 1325 EC. El lugar fue elegido porque el dios azteca Huitzilopochtli ordenó a su pueblo migrante que se estableciera donde encontrarían un águila posada en un cactus y devorando una serpiente.

Ese lugar resultó muy desalentador: una zona pantanosa alrededor de los lagos del Valle de México. Los aztecas tuvieron que construir calzadas e islas para expandir su ciudad. Tenochtitlan creció rápidamente gracias a su posición estratégica y las habilidades militares mexica. Cuando llegaron los europeos, Tenochtitlan era una de las ciudades más grandes y mejor organizadas del mundo.


Mexicas e historia azteca

Los gobernantes de Azcapotzalco pronto expulsaron a los mexicas de Chapultepec, pero el gobernante de Culhuacán les permitió establecerse en Tizapán. La leyenda de la historia azteca dice que años más tarde (1323) la tribu mexica tuvo una visión de sus dioses aztecas que los hizo moverse nuevamente. La visión era de un águila posada sobre un cactus, agarrando una serpiente. Esta visión mostró a la tribu mexica dónde deberían construir su nueva ciudad. Entonces, la tribu de los mexicas se mudó a una pequeña isla en el lago de Texcoco y comenzó a construir un nuevo hogar: la ciudad de Tenochtitlán. Más tarde, en 1376, eligieron a su primer gobernante (su palabra para rey era Huey Tlatoani) Acamapichtli.


23. ¿Por qué luchar?

Algunos registros históricos indican que diferentes ciudades-estado aztecas usarían el juego de pelota como una forma de evitar conflictos militares. En lugar de desperdiciar a sus soldados en la batalla, resolverían disputas en el campo de juego, aunque dado lo brutal que podría ser el deporte, tal vez la guerra abierta hubiera sido la estrategia más humana.

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El imperio azteca: sociedad, política, religión y agricultura

El Imperio Azteca fue la última de las grandes culturas mesoamericanas. Entre 1345 y 1521 d.C., los aztecas forjaron un imperio sobre gran parte de las tierras altas del centro de México.

En su apogeo, los aztecas gobernaron más de 80,000 millas cuadradas en todo el centro de México, desde la costa del Golfo hasta el Océano Pacífico, y al sur hasta lo que hoy es Guatemala. Millones de personas en 38 provincias rindieron tributo al gobernante azteca, Moctezuma II, antes de la conquista española en 1521.

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Descripción general del Imperio Azteca

Los aztecas no comenzaron como un pueblo poderoso. Los pueblos de habla náhuatl comenzaron como pobres cazadores-recolectores en el norte de México, en un lugar conocido por ellos como Aztlán. En algún momento alrededor del año 1111 d.C., dejaron Aztlán, y su dios de la guerra, Huitzilopochtli, les dijo que tendrían que encontrar un nuevo hogar. El dios les enviaría una señal cuando llegaran a su nueva patria.

Los eruditos creen que los aztecas vagaron durante generaciones, dirigiéndose siempre hacia el sur. Atrasados ​​y pobres, otras personas más asentadas no querían que los aztecas se asentaran cerca de ellos y los empujaron. Finalmente, alrededor de 1325 d.C., vieron el signo del dios: el águila posada sobre un cactus comiéndose una serpiente en una isla en el lago Texcoco, o eso dice la leyenda. La ciudad establecida por los aztecas, Tenochtitlan, creció hasta convertirse en la capital de su imperio.

Afortunadamente, el sitio era un área fuerte y estratégica con buenas fuentes de alimentos y agua potable. Los aztecas comenzaron a construir los canales y diques necesarios para su forma de agricultura y para controlar los niveles de agua. Construyen calzadas que unen la isla con la costa. Debido a la ubicación de la isla, el comercio con otras ciudades alrededor de los lagos se podía realizar fácilmente a través de canoas y barcos.

A través de alianzas matrimoniales con familias gobernantes en otras ciudades estado, los aztecas comenzaron a construir su base política. Se convirtieron en feroces guerreros y hábiles diplomáticos. A finales de 1300 y principios de 1400, los aztecas comenzaron a crecer en poder político. En 1428, el gobernante azteca Itzcoatl formó alianzas con las ciudades cercanas de Tlacopan y Texcoco, creando la Triple Alianza que gobernó hasta la llegada de los españoles en 1519.

La última mitad del siglo XV vio a la Triple Alianza Azteca dominando las áreas circundantes, cosechando una rica recompensa en tributo. Finalmente, los aztecas controlaron gran parte del centro y sur de México. Treinta y ocho provincias enviaban tributos regularmente en forma de ricos textiles, trajes de guerrero, granos de cacao, maíz, algodón, miel, sal y esclavos para el sacrificio humano. Gemas, oro y joyas llegaron a Tenochtitlán como tributo al emperador. Las guerras por tributos y cautivos se convirtieron en una forma de vida a medida que el imperio crecía en poder y fuerza. Si bien los aztecas conquistaron con éxito a muchos, algunas ciudades estado resistieron. Tlaxcalla, Cholula y Huexotzinco rechazaron el dominio azteca y nunca fueron completamente conquistados.

El Imperio Azteca era poderoso, rico y rico en cultura, arquitectura y artes. Los españoles entraron en escena en 1519 cuando Hernán Cortés desembarcó una embarcación exploratoria en la costa. Cortés fue recibido por primera vez por Moctezuma II, pero Cortés pronto tomó como rehenes al emperador y sus consejeros. Aunque los aztecas lograron expulsar a los conquistadores de Tenochtitlán, los españoles se reagruparon e hicieron alianzas con el mayor enemigo de los aztecas, los tlaxcaltecas. Regresaron en 1521 y conquistaron Tenochtitlán, arrasando la ciudad y destruyendo el imperio azteca en el proceso.

Gobernanza del Imperio Azteca

El Imperio Azteca tenía un gobierno jerárquico con poder y responsabilidad de arriba hacia abajo. El dominio del imperio era indirecto sobre sus provincias. Es decir, mientras la provincia o territorio pagara el tributo que le debía al imperio en su totalidad y a tiempo, el imperio dejaba en paz a los líderes locales.

La base de la estructura jerárquica del imperio era la familia. Un grupo de familias interrelacionadas formó entonces un calpulli, una especie de barrio o gremio. Los calpullis organizaron escuelas y santuarios locales y se ocuparon del grupo en su conjunto. Cada calpulli eligió un jefe para supervisar las responsabilidades del calpulli. La mayoría de las ciudades aztecas contenían muchos calpulli.

El jefe de cada calpulli era miembro del ayuntamiento. Los ayuntamientos tenían mucho poder y se aseguraron de que la ciudad funcionara sin problemas. Cada consejo tenía un consejo ejecutivo de cuatro miembros. Estos cuatro miembros eran nobles y, por lo general, miembros de una sociedad militar.

Uno de los cuatro miembros del consejo ejecutivo sería elegido líder de la ciudad, el tlatcani, que supervisaba no solo la ciudad sino también el campo circundante. Estos ayuntamientos y líderes formaron la red provincial del imperio.

En el centro del imperio estaban los principales altepetls aztecas, o ciudades-estado, de Texcoco, Tlacopan y Tenochtitlan. De los tres, Tenochtitlan se abrió paso gradualmente para dominar a los demás.

El pináculo del poder se centró en Huey Tlatoani, el Reverendo Portavoz o emperador. El emperador tenía poder absoluto y era adorado como un dios. Al lado del emperador estaba su Mujer Serpiente o Cihuacoatl, quien funcionó como gran visir o primera ministra. Aunque Mujer Serpiente era el título de este puesto, siempre lo ocupaba un hombre, generalmente el hermano o el primo del emperador. Mientras que Huey Tlatoani se ocupaba de cuestiones de diplomacia, tributo, guerra y expansión del imperio, la responsabilidad de la Mujer Serpiente era la propia Tenochtitlán.

Directamente bajo el emperador estaban sus consejeros, el Consejo de los Cuatro. Estos asesores eran generales de las sociedades militares. Si algo le sucediera al emperador, uno de estos cuatro hombres sería el próximo Huey Tlatoani. El consejo asesoró al emperador en sus decisiones.

El imperio requería una serie de otras oficinas gubernamentales, que estaban ocupadas por las familias nobles de una ciudad. Cada ciudad tenía un sistema judicial con Tribunales Especiales, Tribunales de Apelación y un Tribunal Supremo. La clase mercantil de la ciudad, la pochteca, tenía su propia corte para considerar asuntos comerciales.

La gestión de los constantes tributos entrantes de las provincias lejanas requería otra estructura de poder, tanto central como provincial. Los funcionarios del gobierno también supervisaban los mercados, desde los mercados centrales de las ciudades hasta los mercados más pequeños de la ciudad y el campo.

Todos los funcionarios del sacerdocio y del gobierno informaron al emperador y su Consejo de los Cuatro. Todos apoyaron al emperador. Aunque el control del Imperio Azteca sobre sus provincias fue leve, el tributo fluyó hacia las arcas centrales.

Armas del Imperio Azteca

A medida que los guerreros aztecas mostraban su coraje y astucia en la batalla y su habilidad para capturar soldados enemigos para sacrificarlos, ganaban rango militar. Los emperadores aztecas honraron a los rangos más altos con armas y atuendos distintivos que reflejaban su estatus en el ejército.

Los guerreros aztecas llevaban armas de proyectiles como arcos y flechas para atacar al enemigo desde lejos. También llevaban armas para el cuerpo a cuerpo cuando los ejércitos se unían. Las filas más bajas de guerreros llevaban un garrote y un escudo. Los rangos más altos recibieron armas más finas. Cada rango en el ejército vestía ropa especial que denotaba los honores que habían ganado.

Armas de proyectiles de guerreros aztecas

Atlatl

El atlatl era un lanzador de lanzas, que producía una mayor fuerza desde una mayor distancia. Solo a los rangos más altos se les permitieron estas armas ya que estaban en la línea del frente de batalla. Cada guerrero que llevaba el atlatl también llevaba muchos tlacochtli, lanzas de 5,9 pies de largo con punta de obsidiana.

Arco de guerra y flechas

El tlahhuitolli era un arco de guerra de cinco pies de largo con tendones de animales. Los guerreros portaban sus flechas, con púas de obsidiana, pedernal o sílex y emplumadas con plumas de pavo en un micomitl o carcaj. Los carcaj pueden contener unas 20 flechas.

Eslingas

Los guerreros y cazadores aztecas llevaban hondas hechas de fibra de cactus de maguey. Los guerreros recogieron rocas mientras marchaban. También hicieron bolas de arcilla con pinchos de obsidiana y llenas de copos de obsidiana. Incluso los enemigos bien armados podrían resultar heridos por estos.

Cerbatanas

Las cerbatanas y los dardos envenenados se usaban con más frecuencia en la caza, pero los guerreros aztecas entrenados en emboscadas traían consigo su tlacalhuazcuahuitl y dardos con las puntas de secreciones venenosas de ranas arborícolas.

Armas cuerpo a cuerpo

Clubs

Los guerreros aztecas portaban diferentes tipos de garrotes. La maza de macuahuitl estaba afilada con hojas de obsidiana. Si bien la obsidiana se rompió fácilmente, estaba afilada como una navaja. Un macuahuitl fácilmente podría decapitar a un hombre. Un macuauitzoctli era un palo largo hecho de madera dura con un pomo a cada lado. Un huitzauhqui era un palo tipo bate de béisbol, aunque algunos de estos estaban tachonados con obsidiana o pedernal. Un cuahuitl era un garrote con forma de bastón, hecho de roble. Un cuauololli era básicamente una maza, un garrote rematado con una esfera de roca o cobre.

Los tepoztopilli eran lanzas con puntas de obsidiana.

Los itztopilli eran hachas con forma de hacha de guerra con una cabeza de cobre o piedra. Un borde estaba afilado, el otro romo.

Los tecaptl eran dagas con mangos de siete a nueve pulgadas de largo. Tenían una hoja de pedernal de doble cara. Los guerreros aztecas sacaron su tecaptl para el combate cuerpo a cuerpo.

Armadura

Los guerreros aztecas llevaban un escudo redondo hecho de madera que era simple o estaba decorado con su insignia militar llamada chimalli. Los guerreros de rango superior tenían chimalli especiales con un mosaico de plumas que denotaba su sociedad o rango.

La armadura azteca básica era algodón acolchado de dos a tres espesores. El algodón se empapó en salmuera y luego se colgó para secarlo. La sal cristalizó en el material, lo que le dio la capacidad de resistir hojas y lanzas de obsidiana. Los nobles guerreros aztecas usaban una capa adicional de armadura, una túnica. Las sociedades de guerreros también usaban un casco de madera noble, tallado para representar a su sociedad oa diferentes animales como pájaros o coyotes.

Los tlahuiztli eran trajes especiales otorgados a varios rangos de las fuerzas armadas. Cada rango vestía tlahuiztli de diferentes colores y adornos para que se distinguieran fácilmente en el campo de batalla. Cada rango también llevaba emblemas militares o pamitl.

Guerreros del Imperio Azteca

El guerrero azteca era muy honrado en la sociedad si tenía éxito. El éxito dependía de la valentía en la batalla, la habilidad táctica, las hazañas heroicas y, sobre todo, en la captura de guerreros enemigos. Dado que cada niño y hombre recibió entrenamiento militar, todos fueron llamados a la batalla cuando la guerra estaba a la vista. Tanto los plebeyos como los nobles que capturaron guerreros enemigos ascendieron en el rango militar o se convirtieron en miembros de órdenes militares. Muchos nobles se unieron al ejército profesionalmente y funcionaron como el núcleo de mando del ejército.

Si bien la economía azteca dependía del comercio, los tributos y la agricultura, el verdadero negocio del imperio era la guerra. A través de la guerra, el Imperio Azteca ganó tributo de los enemigos conquistados. Las personas capturadas durante la guerra se convirtieron en esclavos o sacrificios en las ceremonias religiosas aztecas. La expansión del imperio a través de más conquistas fortaleció el imperio y trajo más riquezas en tributo. Por esta razón, el emperador recompensó a los guerreros exitosos de ambas clases con honores, el derecho a usar ciertas prendas en colores distintivos, nobleza para los plebeyos y un estatus más alto para los nobles y la tierra. Todo guerrero azteca podría, si capturaba a los guerreros enemigos, avanzar mucho en la sociedad.

Sociedades de guerreros aztecas

El rango en el ejército requería valentía y habilidad en el campo de batalla y la captura de soldados enemigos. Con cada rango, venía ropa y armas especiales del emperador, que transmitían un gran honor. La ropa, el vestuario y el armamento de los guerreros se reconocieron instantáneamente en la sociedad azteca.

  • Tlamani: Un guerrero cautivo. Recibió una maza y un escudo sin decorar con bordes de obsidiana, dos capas distintivas y un taparrabos rojo brillante.
  • Cuextecatl: Dos guerreros cautivos. Este rango permitía al guerrero usar el distintivo traje negro y rojo llamado tlahuiztli, sandalias y un sombrero cónico.
  • Papalotl: Tres guerreros cautivos. Papalotl (mariposa) fue galardonado con un estandarte de mariposa para llevar en la espalda, lo que le confiere un honor especial.
  • Cuauhocelotl: Cuatro o más guerreros cautivos. Estos guerreros aztecas alcanzaron el alto rango de caballeros águila y jaguar.

Caballeros águila y jaguar

Los guerreros águila y jaguar eran las dos principales sociedades militares, el rango más alto abierto a los plebeyos. En la batalla llevaban atlatl, arcos, lanzas y dagas. Recibieron trajes especiales de batalla, que representaban águilas y jaguares con plumas y pieles de jaguar. Se convirtieron en guerreros y comandantes del ejército a tiempo completo. Gran fuerza física, valentía en el campo de batalla y soldados enemigos capturados fueron necesarios para obtener este rango.

Los plebeyos que alcanzaron el rango de águila o jaguar se les concedió el rango de noble junto con ciertos privilegios: se les dio la tierra, podían beber alcohol (pulque), usar joyas caras que se les niega a los plebeyos, se les pidió cenar en el palacio y podían tener concubinas. . También llevaban el pelo atado con un cordón rojo con plumas verdes y azules. Caballeros águila y jaguar viajaban con los pochteca, protegiéndolos y resguardando su ciudad. Si bien estos dos rangos eran iguales, los caballeros Águila adoraban a Huitzilopochtli, el dios de la guerra y los jaguares adoraban a Tezcatlipocha.

Los otomíes y los esquilados

Las dos sociedades militares más importantes eran los otomíes y los esquilados. Los otomíes tomaron su nombre de una feroz tribu de luchadores. Los esquilados era el rango más prestigioso. Se afeitaron la cabeza a excepción de una larga trenza de cabello en el lado izquierdo y vestían tlahuiztli amarillo. Estos dos rangos eran las tropas de choque del imperio, las fuerzas especiales del ejército azteca, y estaban abiertos solo a la nobleza. Estos guerreros fueron muy temidos y fueron los primeros en luchar.

Religión del Imperio Azteca

Si bien muchas otras obras de arte aztecas fueron destruidas, ya sea por los españoles o por la degradación del tiempo, quedan tallados en piedra aztecas para darnos una idea de la cosmovisión de esta suprema cultura mesoamericana. Estas obras maestras fueron descubiertas en la Ciudad de México en las ruinas enterradas de la antigua capital azteca de Tenochtitlán y su gran pirámide, el Templo Mayor.

Estatua de Coatlicue

Coatlicue era la diosa madre de la tierra de los aztecas, aunque temible. Diosa de la tierra, el parto, la fertilidad y la agricultura, representó el poder femenino tanto de la creación como de la destrucción. Una enorme estatua de piedra de Coatlicue fue descubierta en la Ciudad de México en 1790. Con casi 12 pies de alto y 5 pies de ancho, la estatua muestra a la diosa tanto de la muerte como del nacimiento. Con dos serpientes enfrentadas como su cabeza, garras en sus manos y pies, una falda de serpientes y un collar de calaveras, manos y corazones, revela la aterradora visión de los aztecas de sus dioses.

El mito de Coatlicue cuenta el nacimiento de Huitzilopochtli, el dios azteca de la guerra y el sol. El mito de Coatlicue habla de una sacerdotisa barriendo el templo sagrado en el monte Coatepec cuando fue impregnada por una bola de plumas. Su hijo Huitzilopochtli nace completamente cuando Coatlicue es atacado por su hija, la diosa de la luna. El guerrero recién nacido mata a su hermana y la corta en pedazos, simbolizando la victoria del sol sobre la luna. La estatua era tan horrible que cada vez que se desenterraba, se volvía a enterrar. La estatua ahora se encuentra en el Museo Nacional de Antropología de la Ciudad de México.

Piedra de Tizoc

La Piedra de Tizoc es un disco tallado que muestra la victoria del emperador Tizoc sobre la tribu Matlatzinca. El emperador lo hizo esculpir para celebrar su victoria y revelar el poder marcial de los aztecas. El gran disco circular tiene un sol de ocho puntas tallado en la parte superior, que se utilizó para las batallas de sacrificios. Un guerrero capturado en la batalla fue atado a la piedra y armado con un garrote forrado de plumas. Los guerreros aztecas, armados con garrotes forrados de obsidiana, lucharon contra el guerrero atado y, naturalmente, lo derrotaron. El lado del disco de dos metros y medio de diámetro representa la victoria de Tizoc. Los Matlatzincas se muestran como bárbaros despreciados, mientras que Tizoc y sus guerreros se representan como nobles guerreros toltecas. La Piedra de Tizoc mezcla ingeniosamente el culto al sol, la mitología y el poder azteca. Hoy, esta piedra tallada magistral se encuentra en el Museo Nacional de Antropología de la Ciudad de México.

Piedra del sol

Otro enorme disco de piedra, las tallas en la Piedra del Sol, también conocida como la Piedra del Calendario, muestran los cuatro mundos consecutivos de los aztecas, cada uno creado por los dioses solo para terminar en destrucción. Esta piedra de basalto, de 12 pies de diámetro y tres pies de espesor, fue descubierta cerca de la catedral de la Ciudad de México en el siglo XVIII. En el centro está el dios sol Tonatiuh. Alrededor de Tonatiuh están los otros cuatro soles que se encontraron con la destrucción cuando los dioses Quetzalcoatl y Tezcatlipoca lucharon por el control. Después de la destrucción de un sol y la época que representa, los dioses tuvieron que recrear el mundo y los humanos hasta que finalmente se sostuvo el quinto sol. A cada lado del centro, las cabezas y patas de jaguar sostienen corazones, que representan la tierra. Las serpientes de fuego están en la parte inferior de la piedra, mientras sus cuerpos serpentean alrededor del borde. La talla de la Piedra del Sol es probablemente la obra de arte más reconocida del mundo azteca.

Arte Azteca

Los aztecas crearon una rica variedad de obras de arte, desde enormes esculturas de piedra hasta insectos de piedras preciosas en miniatura exquisitamente talladas. Hicieron cerámica estilizada a mano, joyería fina de oro y plata e impresionantes prendas de trabajo con plumas. Los aztecas estaban tan íntimamente involucrados con el arte como con su religión y los dos estaban estrechamente entrelazados. Nuestro conocimiento de la cultura azteca proviene principalmente de sus códices de pictogramas y su arte.

Sección de Escrituras antiguas sobre aztecas para ver un buen y colorido ejemplo de los glifos del día.

Todas las culturas mesoamericanas usaban pintura corporal, especialmente los guerreros que iban a la batalla. Diferentes filas de guerreros usaban colores específicos y usaban esos mismos colores para pintar sus cuerpos. La sociedad guerrera más prestigiosa, los esquilados, se afeitó la cabeza y se pintó la mitad de la cabeza de azul y la mitad de amarillo. Otros guerreros rayaron sus rostros con negro y otros colores. Los aztecas también decoraban sus cuerpos permanentemente en forma de piercings y tatuajes, aunque no hay tanta evidencia de tatuajes aztecas como de las culturas que los rodean.

Los aztecas centraron sus vidas en su religión. Por esa razón, existen muchas estatuas y tallas de los dioses aztecas, por horribles que puedan ser a los ojos modernos. Los símbolos del sol, el águila, la serpiente emplumada y el cactus se usaron en el sistema de escritura azteca, en fechas y horas y en títulos y nombres. The magnificent Sun or Calendar Stone contains both the 365 day solar calendar and the sacred 260-day tonalpohualli, all of which are represented by the rich symbolism of the Aztec culture.

Most Aztec symbols had layers of meaning. A butterfly symbol, for instance, represented transformation while frogs symbolized joy. When symbols were combined as in Aztec pictograms, entire stories could be told through the multiple layers of an Aztec symbol’s meaning. The day signs and coefficients corresponded to one of the Aztec gods, which means the 260-day calendar could be used for divination. An order of the Aztec priesthood were diviners. When a child was born, they were called to find a name for the baby based on the day of the birth and the god corresponding to that day. From these symbols, it was believed these priests could tell the baby’s fortune and fate.

Today, because of the growing interest in body art, more people are learning about Aztec symbols and designs.

Aztec Pictograms

Codex painter was an honored and necessary profession in the Aztec world. They were highly trained in the calmecacs, the advanced schools of the noble class. Some calmecacs invited commoner children to train as scribes if they were highly talented, but most scribes were nobles. After the Spanish conquest, codex painters worked with the priests recording the details of Aztec life. These codices are the richest source of information we have about the Aztecs.

The Aztec Empire, as with many empires, required a great deal of paperwork: keeping track of taxes and tribute paid, recording the events of the year both great and small, genealogies of the ruling class, divinations and prophecies, temple business, lawsuits and court proceedings and property lists with maps, ownership, borders, rivers and fields noted. Merchants needed scribes to keep accounts of all their trades and profits. All of this official work required the scribes of the Aztecs—the codex painters.

The Aztecs didn’t have a writing system as we know it, instead they used pictograms, little pictures that convey meaning to the reader. Pictography combines pictograms and ideograms—graphic symbols or pictures that represent an idea, much like cuneiform or hieroglyphic or Japanese or Chinese characters.

To understand pictography, one must either understand the cultural conventions or the graphic symbol must resemble a physical object. For instance, the idea of death in Aztec pictography was conveyed by a drawing of a corpse wrapped in a bundle for burial night was conveyed by a black sky and a closed eye, and the idea of walking by a footprint trail.

The codices were made of Aztec paper, deer skin or maguey cloth. Strips of these materials up to 13 yards by 7 inches high were cut, and the ends pasted onto thin pieces of wood as the cover. The strip was folded like a concertina or a map. Writing in the form of pictograms covered both sides of the strip.

Only 15 pre-Columbian Mesoamerican codices survive today—none of them Aztec, but from other cultures of about the same time. However, hundreds of colonial-era codices survive—those that carry the art of the tlacuilo (codex painters) but with Nahuatl and Spanish written commentary or description.

The Aztec number system was vigesimal or based on twenty. Numbers up to twenty were represented by dots. A flag represented twenty, which could be repeated as often as needed. One hundred, for instance, was five flags. Four hundred was depicted by the symbol of a feather or fir tree. The next number was eight thousand, shown as a bag of copal incense. With these simple symbols, the Aztecs counted all their tribute and trade. For example, one tribute page might show 15 dots and a feather, followed by a pictogram of a shield, which meant that the province sent 415 shields to the emperor.

Religion in the Aztec Empire

To understand the Aztecs, it is necessary to understand, as best we can, their religious beliefs and how those beliefs manifested in their culture. To that end, we will look at their religion in general, the gods, sacred calendar and temples here. Other articles will cover religious ceremonies and rituals and the practice of human sacrifice.

Religion Ruled All of Life

Aztecs were a devoutly religious people, to the extent that no Aztec made a decision about any aspect of his or her life without considering its religious significance. The timing of any event large or small required consulting the religious calendar. No child was named before a special priest, a diviner, could consider what name might best fit the child’s tonali or fate. Religion permeated every aspect of Aztec life, no matter what one’s station, from the highest born emperor to the lowliest slave. The Aztecs worshipped hundreds of deities and honored them all in a variety of rituals and ceremonies, some featuring human sacrifice. In the Aztec creation myths, all the gods had sacrificed themselves repeatedly to bring the world and humans into being. Thus, human sacrifice and blood offerings were necessary to pay the gods their due and to keep the natural world in balance.

The Gods

The main Aztec gods can be classified in this way:

  • Primordial Creators and Celestial Gods
  • Ometecuhtli (Two Lord) and Omecihuatl (Two Lady)—the divine male/female creative force permeating everything on earth
  • Xiuhtecuhtli (Turquoise Lord)
  • Tezcatlipoca (Smoking Mirror—Fate and Destiny)
  • Quetzalcoatl (Feathered Serpent—Creator, Wind and Storm)
  • Gods of Agriculture, Fertility and Sacred Elements
  • Tlaloc (Rain)
  • Centeotl (Maize, Corn)
  • Xipe Totec (Our Flayed Lord—vegetation god)
  • Huehueteotl (Old, Old Deity–fire)
  • Chalchiutlicue (She of the Jade Skirt—deity of rivers, lakes, springs and the sea)
  • Mayahuel (Maguey cactus goddess)
  • Gods of Sacrifice and War
  • Huitzilopochtli (War and Warrior god)
  • Tonatiuh (Sun god)
  • Tlaltecuhtli (Earth god)

The Sacred Calendar

The Aztecs used two systems for counting time. The Xiuhpohualli was the natural solar 365-day calendar used to count the years it followed the agricultural seasons. The year was separated into 18 months of 20 days each. The 5 extra days at the end of the year were set aside as a period of mourning and waiting. The second system was the ritual calendar, a 260-day cycle used for divination. Every 52 years the two calendars would align, giving occasion for the great New Fire Ceremony before a new cycle started.

Aztec Temples

The Aztecs built temples at the top of sacred mountains as well as in the center of their cities. The temple we know most about is the Templo Mayor in the heart of what was Tenochtitlan, now Mexico City. At the top of this 197 foot tall pyramid stood two shrines, one to Tlaloc, the god of rain and one to Huitzilopochtli, the god of war. Templo Mayor was in the center of a great plaza, one of 75 or 80 buildings which constituted the religious center of the city. Sacrificial victims walked up the numerous steps to the top of the pyramid. After their hearts were extracted and given to the gods, their bodies were thrown down into the plaza.

Human Sacrifice

Human sacrifices Aztecs were a part of their religious ceremony that they believed properly appeased their gods to spare them from suffering. The numbers of people sacrificed by the Aztecs is a mystery today and will probably remain a mystery, unless more archeological evidence is uncovered. Whether only a few thousand of victims were sacrificed each year, or 250,000 as some scholars say, few human remains such as bones have been found at Templo Mayor or other Aztec temples. A couple of dozen skeletons and a few thousand loose bones and skulls do not add up to 250,000 or 20,000 or whatever number is cited.

Evidence of human sacrifice comes from both the Aztecs themselves, their art and codices containing their writings, and from the Spanish conquerors. However, it is safe to say that the Spanish could easily have exaggerated the numbers killed to make the Aztecs seem more savage and brutal than they actually were.

In 1487, the great Templo Mayor was dedicated in the main Aztec city of Tenochtitlan with a four-day celebration. How many were sacrificed during that time is a subject of scholarly speculation: some put the figure as low as 10,000 or 20,000, several others put it as high as 80,400 people sacrificed during those four days. Scholars think the Aztec priests used four sacrificial altars for the dedication ceremonies. However, if that’s the case and 80,400 people were killed, then the priests would have had to sacrifice 14 people every minute, which is a physical impossibility.

Spanish missionaries sent to convert the Aztecs to Christianity learned the Nahuatl language spoken by the Aztecs. These priests and friars spoke to old Aztecs to learn their history. These Aztecs put the number of sacrificial victims at the time of the temple’s dedication at 4,000, a much lower total than 80,400.

With scant archeological evidence, it is hard to know how many Aztecs died under the sacrificial knife. Many reputable scholars today put the number between 20,000 and 250,000 per year for the whole Aztec Empire. All Aztecs cities contained temples dedicated to their gods and all of them saw human sacrifices. Whatever the total was, we know from both the Aztecs and the Spanish that many human beings lost their lives to human sacrifice. We will probably never know exactly how many.

The first thing to understand about the Mesoamerican cultures and the Aztecs’ use of human sacrifice is that they were not horrified by it. Instead, it was a natural part of life to them, necessary to keep the world balanced and going forward. Blood and sacrifice helped the sun to rise and move across the sky. Without it, their world would end.

That’s not to say that all Aztecs and other Mesoamericans went to the sacrifice willingly. No doubt many did not want to be sacrificed or to die. Others, however, agreed to give of themselves for the greater good. When we picture victims being led to sacrifice, we see them as weeping, moaning and fighting to get free. For the most part, that simply didn’t happen.

To die as a sacrifice was the most honorable death the Aztecs knew. When an Aztec warrior died in battle or an Aztec woman in childbirth, those were also good, honorable deaths. People who died as a sacrifice, as a warrior or in childbirth went to a paradise to be with the gods after death. In contrast, a person who died of disease went to the lowest level of the underworld, Mictlan.

Many scholars have devised theories to explain this “darkness” of the Aztecs, their love of human sacrifice. Some posited that Aztecs were savages and amoral, less than human. Others have said the Aztec leaders used human sacrifice to terrorize their population and the nearby cultures. Some stated that an essential protein was missing from the Aztec diet and they needed the “meat” from human sacrifices to feed themselves, using cannibalism to do so. None of these theories, however, have held up.

From its earliest inception, Mesoamerican cultures featured human sacrifice so it was plainly not “invented” by Aztec rulers to terrorize the people, nor was it a betrayal by the priesthood of Aztec spirituality. Studies of the Aztec’s mainly vegetarian diet flavored with occasional turkey or dog revealed all necessary ingredients to sustain life. The Aztecs had laws against murder and injury, just as we do, so it wasn’t that they were depraved savages.

Rather, it was a central part of their religion and spirituality, to give up their blood and lives in devotion and dedication to the gods who had sacrificed themselves to create the world and keep it going. Most religions contain an element of sacrifice—giving up meat in Lent, for example—and giving your life for a friend is a great act of love. The Aztecs accepted this as a necessary part of life. By dying as a sacrifice, they honored the gods. Still, we can’t help but think that many didn’t wish to die, but accepted it as inevitable.

After the Spanish Conquest, many Spanish priests and friars learned enough of the Aztec’s language to talk with Aztec survivors of the battles and diseases. From them, the Spanish learned that many of the sacrificial victims were friends of the Royal House, or high-ranking nobility and priests. Every class of Aztec occasionally were sacrificed, and all ages as well. Children were sacrificed to the god of rain. Often enough, however, it was nobles and captured warriors whose hearts fed the gods. Remember, however, that being sacrificed was most prestigious way to die. While this shocks us today, we must nevertheless give the Aztecs their due—they found human sacrifice not only acceptable, but necessary and honorable.

Trade in the Aztec Empire

The Aztec economy was based on three things: agricultural goods, tribute, and trade. Aztec trade was crucially important to the empire there could be no empire without it as many goods used by the Aztecs were not produced locally. Prized white cotton could not grow at the altitude of the Valley of Mexico and had to be imported from conquered semi-tropical regions further south, as were cacao beans, from which chocolate is made.

Two types of trading were important to the Aztecs: the local, regional markets where the goods that sustain daily life were traded and long-distance luxury trades. Each were vital to the empire, but served different purposes in the larger scheme of Aztec trade.

Aztec Trade and Regional Markets

Every Aztec city and village had its own market located near the city center. Tlatelolco, sister city to Tenochtitlan, had the grandest market, drawing 60,000 people to it daily. As with most regional markets, all kinds of utilitarian goods were sold, such as cloth, garden produce, food animals, obsidian knives and tools, medicines, wood, leather, furs and animal skins, precious metals, gems and pottery. If an Aztec housewife needed some tomatoes, bone needles and a headache remedy, she’d go to the market for them. While there, she could buy something to eat and drink if she had a cacao bean or two to trade. Many Aztec people went to the market not only to shop, but to socialize, another important aspect of the teeming regional markets. There Aztecs from every walk of life could meet and swap news and gossip.

The regional markets were overseen by government trade officials who made sure the goods and the prices asked for them were fair. Four levels of regional markets existed: the grand, daily Tlatelolco market, the markets at Xochimilco and Texcoco, the every-five-day markets at many other Aztec cities and the small village markets. Officials collected tribute and taxes for the emperor from each of these interlocking markets. Some of the regional markets also contained specialized goods, fine ceramics for example, or turkeys for food or feathers from tropical birds

Pochteca, Far Distance Traders

Pochteca were professional merchants, traveling long distances to obtain the luxury goods desired by the nobility: feathers from tropical birds, rare gems or jewelry and pottery created by other Mesoamerican cultures. The pochteca obtained anything rare and special, as well as the white cotton and cacao beans, earning them a special place in the Aztec society. They had their own capulli, laws and section of the city, even their own god, who watched over traders.

They often had dual or even triple roles in the empire, besides being simple traders. They often communicated crucial information from one area of the empire to another. And some served as spies for the emperor, often going disguised as something other than trader. This last group, the naualoztomeca, traded in rare, easily carried goods such as gems, rare feathers or secrets. Some pochteca were the importers, others dealt in wholesale goods and others still were retailers.

Aztec Agriculture: Floating Farms Fed the People

Agriculture, along with trade and tribute, formed the basis of the Aztec Empire. As such, growing enough food to feed the urban populations of the Aztec cities was of major importance. Many inhabitants of all of the Aztec cities were involved in planting, cultivating and harvesting the empire’s food.

Three crops formed the staples of the Aztec diet: maize, or corn, beans and squash. Each of these three plants assists the others when they are grown together. For example, corn takes nitrogen from the soil, which beans then replace. Bean plants need firm support on which to grow corn stalks provide that support. Luxurious squash leaves shade the soil, which keeps moisture in and keeps weeds out. These three plants are called the Three Sisters and planted together, provide a rich harvest of all three.

Besides maize, beans and squash, the Aztecs farmed a host of other vegetables: tomatoes, avocados, chili peppers, limes, onions, amaranth, peanuts, sweet potatoes and jimacas. While most cacti grew wild, the Aztecs also cultivated those they found most useful, including the remarkable maguey cactus, also known as the Mexican aloe, which provided the Aztecs with paper, thatching for roofs, cloth, rope, needles, food from the roots of the plant, and a popular alcoholic beverage fermented from its sap.

To grow all this food, the Aztecs used two main farming methods: the chinampas and terracing. Chinampas were essentially man-made islands, raised bed gardens on the surface of Lake Texcoco’s shallow waters. The Aztecs centered their empire in the Valley of Mexico, with its central basin leading up into the mountains surrounding the valley. To use the hilly land for farming, the Aztecs terraced the hills by cutting into them. They then built a restraining wall to form a step in the hillside so that the land on the step can be used for crops.

The chinampas farms were man-made plots of land built up from the sedimentation from the bottom of the lake. The Aztecs created large reed mats, which they floated in the shallows, the edges of which were built of woven twigs and branches attached to posts anchored in the lakebed. On the mats, they put soil from the lake bottom, rotting vegetation and dirt from nearby areas. Aztec farmers built up the soil until it was above the surface of the lake. They planted fast-growing willow trees at the corners of the plots to attach the chinampa to the bottom of the lake by the trees’ roots. At the height of the Aztec Empire, thousands of these fertile and productive chinampas surrounded Tenochtitlan and other Aztec cities.

Terraced, irrigated fields added another layer of farmland for the hungry Aztecs. To bring water to these fields, Aztecs farmers dug irrigation canals in the soil. The terraces also grew the Aztecs major crops, providing an extra layer of protection for its vital agricultural production, on which the empire depended.

Around the chinampas, the Aztecs could also catch fish, frogs, turtles and waterfowl such as ducks and geese. Lake Texcoco also produced one other favorite Aztec crop—algae from the lake, which we know today as spirulina.

Education in the Aztec Empire

Aztec education was quite sophisticated compared to contemporary empires in the Eastern and Western Hemispheres. The Aztec Empire is one of the few older civilizations that featured mandatory education at home and in schools. Every child was educated, no matter his or her social status, whether noble, commoner or slave. Two different schools taught the young—one for the noble class and one for commoners, although bright, talented commoners might be chosen for advanced learning at the noble school. Children’s Aztec education, however, started at home with their parents. From age four or five, boys learned and worked with their fathers at a trade or craft, farming, hunting and fishing. Girls learned from their mothers all the tasks they would need in running a household.

All children were taught a large collection of sayings called the huehuetlatolli, which incorporated Aztec ideas and teachings. The Aztec culture expected well-behaved people so children were taught to be humble, obedient and hardworking. The huehuetlatolli included many sayings on all aspects of life, from welcoming newborn infants to the family to what to say at the death of a relative. Every few years, the children were called to the temple and tested on how much they had learned of this inherited cultural knowledge.

For the first 14 years of life, boys and girls were taught at home by their parents. After that, the boys attended either the noble school, called a calmecac, or the commoners’ school, the telpochcalli. Girls went to a separate school, where they learned household skills, religious rituals, singing and dancing or craftwork. Some talented girls were chosen to be midwives and received the full training of a healer. Other athletically talented girls might be sent to the house of dancing and singing for special training.

Much of Aztec society was divided into calpullis, a group of interrelated families, somewhat like a neighborhood or clan. Each calpulli had its own schools, both calmecac and telpochcalli. Boys and girls attended the schools run by their calpulli.

Aztec Education: Calmecac

Calmecacs were schools for the sons of nobles, where they learned to be leaders, priests, scholars or teachers, healers or codex painters. They learned literacy, history, religious rituals, calendrics, geometry, songs and the military arts. These advanced studies in astronomy, theology and statesmen ship prepared the nobles’ sons for work in the government and temples.

Aztec Education: Telpochcalli

Telpochcalli taught boys history and religion, agricultural skills, military fighting techniques and a craft or trade, preparing them for a life as a farmer, metal worker, feather worker, potter or soldier. Athletically talented boys might then be sent on to the army for further military training. The other students would, after graduation, be sent back to their families to begin their working life.

Housing in the Aztec Empire

Aztec homes ranged from one-room huts to large, spacious palaces. As in their clothing and diet, the size and style of Aztec homes depended on the family’s social status. Wealthy nobles lived in many roomed elaborate houses, usually built around an inner courtyard. Poorer Aztecs and commoners usually lived in one-room homes, built of adobe brick and thatched roofs. Nobles could lavishly decorate their homes as commoners were not allowed to do. Many Aztecs whitewashed their homes with lime so the houses would reflect light and stay cool.

Commoners

Many, or perhaps most Macehualtin or commoners were engaged in agriculture, taking care of the Tenochtitlan’s chinampas, or garden beds raised on the shallow shores of Lake Texcoco outside the city. They built simple, one room houses, usually with a few other smaller buildings and a garden in the lot. The family lived, slept, worked, ate and prayed in the big room, which had a small family shrine built in one wall. Most Aztec homes also had a separate building for a steam bath, as the Aztecs were very clean people. The kitchen area might also be in a smaller room built onto the house.

Most simple Aztec homes were built of adobe bricks, which are made using mud, sand, water and straw, then dried in the sun. There were no windows generally, and one open door. Wood for door jambs and support beams could be found outside the cities. Furniture was also simple: comfortable reed mats for sleeping, wood or leather chests for storing clothes and low tables were in most homes, as well as clay pots and bowls, stone metates for grinding corn, a griddle, water jugs and buckets.

Most work took place outside the home during the day. Men went off to tend the fields, taking the older boys with them. Women ground corn, cooked, spun yarn, wove cloth and watched the younger children, teaching their daughters what they would need to know when they married. Commoners’ homes were often built outside the city, nearer to the fields and chinampas where the men worked.

Often, an interrelated group of families lived together in a unit called a calpulli. They would build their houses in a square with a common, central courtyard. The calpulli, which included both nobles and commoners, provided mutual aid for its members, functioning as a sort of clan. The nobles owned the arable land, which the commoners worked. The nobles provided the occupations, often craftwork, and the commoners paid tribute to the nobles.

Nobles

Nobles or pipiltin as they were known, lived in larger, finer homes often built of stone, although some were also built of adobe. Noble homes were often built around a central courtyard, where flower and vegetable gardens and a fountain would be found. These homes were often made of carved stone, and contained finer furniture than a commoner would have.

Noble homes could have a peaked roof, or the roof could be flat and even terraced with a garden. As nobles were often involved in making laws and government, they tended to live nearer the city centers, around the central plaza and marketplace. At the top of society, the emperor lived in a luxurious palace, complete with botanical gardens and a zoo.


Aztec Capital

The capital of the Aztec Empire was Tenochtitlan which is now the site of the modern-day Mexico City. It was located on an island in Lake Texcoco in the Valley of Mexico.

The capital was founded in 1325 during the heyday of the Aztec Civilisation and remained the capital of the empire until it was finally captured by the Spanish invaders in 1521.

It was the largest American city in the pre-Hispanic era and after the Spanish conquest became the “cabecera” of the Viceroyalty of New Spain.

The city was divided into four zones with each zone in turn divided into 20 districts. Each district had its own marketplace where thousands of people traded daily.

Public buildings such as temples and prostis were located at the centre of the city. This included the famous Templo Mayor dedicated to the Aztec patron god Huitzilopochtli and the Rain God Tlaloc.


Aztec Culture

Before the conquest, Aztec society had been a complex mixture of traditions, technologies, and industries developed over many hundreds of years by the local people. The culture developed a division of social classes similar to Europe during the same time period.

At the bottom of Aztec society were slaves, but it was possible for slaves to become free by buying their freedom. There was also a middle class of common people called the macehualli. These were free people who farmed crops, worked at trades like weaving, or had shops in the marketplace. At the top of society was the noble class called the pilli who ruled over everyone else and were regarded as gods.

The Aztecs were excellent farmers. They grew corn, beans, squash, tomatoes, avocados and many other crops in irrigated fields near the shores of Lake Tenochtitlan. They drained areas of the lake, exposing rich soil for cultivation. They also built artificial islands on the lake itself where people lived and had businesses.

An enormous marketplace called Tlatelolco developed in the center of the city of Tenochtitlan. People traveled to this market from many miles away to sell and buy products like food, clothing, textiles, clay pots for cooking, jewelry and many other wares. When Hernán Cortés visited this marketplace, he saw as many as 50,000 people there buying and selling. This market was the center of Aztec society, providing the wealth that fueled their economy and political power.

© Joe Ravi - Market of Tlatelolco, as shown at Field Museum of Natural History, Chicago

The Aztecs also had a very accurate calendar for keeping track of the seasons. Their calendar helped them plan when to plant and harvest their crops, and it also guided them in their religious practices.

Aztec religion included human sacrifice, as was common in many Mesoamerican cultures at that time. Priests who lived in the temples killed the sacrificial victims and offered their bodies to their gods, hoping this would bring favorable weather for crops or positive outcomes in battles. Prisoners of war were the most common victims of human sacrifice.

The Aztecs had a mandatory public school system for both boys and girls. This was very uncommon at this time of history, putting the Aztecs well ahead of the times. Boys learned trades, business skills, and received military training. Girls learned cooking, weaving, and other domestic skill, but they were also trained in business skills, because women played a prominent role in the busy marketplaces like Tlatelolco. Women in Aztec culture had more power in society than women in many other places at that time.

Aztec Woman Cooking Maize, Florentine Codex


11d. The Aztec World

In 1978, while digging in the basement of a bookstore, workers for Mexico City's power company hit a huge stone disk. Almost 11 feet across, engraved on its surface was the dismembered body of Coyolxauhqui, the Aztec moon goddess. In the center lay her torso, naked but for a belt of snakes. Around the edges were scattered her severed arms, legs and head. She had been slain and cut to pieces by her brother Huitzilopochtl moments after his birth.

Huitzilopochtl, God of the Sun, was the Aztec principal god. He had an insatiable appetite for blood. Under his urging, the Aztecs rose from a band of primitive farmers to become the bloodiest civilization of the early Americas. Many Central America cultures indulged in human sacrifice. The Aztec practiced it on an industrial scale, sacrificing tens of thousands of victims each year.


The Aztec empire of 1519, shown in orange, ruled over vast expanses of central Mexico.

Tenochtitlan: A Legendary City

The Aztecs dominated the Valley of Mexico for 100 years, until their downfall at the hands of Hernan Cortez and his conquistadors in 1521. They built their capital in the most unlikely of places &mdash the center of a lake. Tenochtitlan was a city surrounded by water, with temples and pyramids &mdash sparkling white monuments and ceremonial squares gleaming in the tropical sun. It sat in Lake Texcoco, criss-crossed by canals and connected by three broad causeways to the shore. Along the lake edge the Aztec created chinampas , or raised fields of rotting vegetation and lake-mud. Extraordinarily fertile, they yielded many crops per year.

One story central to the Aztec belief system was the tale of their origins. Aztecs believed that one day while doing housework, the ancient Earth goddess Coatlicue (Serpent Skirt) was impregnated by a ball of feathers. Coyolxauhqui and the 400 stars of the southern sky, her children of the night, grew jealous and determined to kill her. They sliced off her head.

Her unborn child, Huitzilopochtl, learned of the plot. He leapt from her body fully grown. In his hand he brandished a club lined with slivers of razor-sharp black volcanic glass called obsidian. He chopped up Coyolxauhqui and her brothers &mdash a metaphor for the way the sun overwhelms the moon and stars when it rises at dawn each morning.

Huitzilopochtl commanded the Aztecs to travel south until they found a cactus with an eagle nesting in its branches. After many adventures and much misery, they discovered an island with a prickly pear cactus in the year 1 Flint (1324 AD). Sitting upon it was an eagle with outstretched wings and a snake held tightly in its talons. This became the site of Tenochtitlan, now Mexico City. The Aztecs believed the oval red fruit of the cactus symblolized the human heart. Today an eagle, cactus, and snake are the national emblems of the Republic of Mexico.

Rise and Fall of an Empire

Within 50 years of founding Tenochtitlan, the Aztec had extended their rule all across the valley. They formed political alliances with other states, skillfully intermarried with their nobles, and fought tenaciously in battle. Their empire was created by a culture of war. Boys were taught from an early age to be warriors. A warrior who captured four or more prisoners could become a Jaguar or Eagle Knight, and wear brightly colored body-suits of feathers. Girls were prepared for the battle of childbirth. Women who died in labor became goddesses, accompanying the sun across the sky each day from noon until sunset.

By 1519, the Aztec cycle of conquest and exploitation was at its peak. More and more conquered peoples provided tribute, the basis of the Aztecs' immense wealth. More and more prisoners were captured for human sacrifice. Conquistadors were astonished by Aztec marketplaces. They found dealers in gold, silver and precious stones. They saw embroidered clothing and cotton goods and cacao beans for chocolate drinks. Jaguar pelts and deerskins, as well as the brilliant blue plumes of the cotinga bird lined the marketplace. Food included vegetables and fruits, turkeys, young dogs, wild game and many kinds of honey. There were sellers of tobacco, liquid amber, and herbs. All this and more poured into Tenochtitlan. At the same time, the conquistadors heard tales of the day 20,000 captives, some roped together through their noses, wound through the streets to be sacrificed at the top of the Great Temple steps.

Within two years, the Aztec culture was destroyed by the Spanish. Tenochtitlan lay in ruins. There would be no more human sacrifices. And, as the Aztec feared, without life-sustaining blood their gods deserted them and darkness descended on their cosmos.


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