Birmania y la Segunda Guerra Mundial

Birmania y la Segunda Guerra Mundial

En diciembre de 1885, Birmania se estableció como una provincia del Imperio Indio Británico. Los disturbios anti-británicos en la década de 1930 llevaron a la aprobación de la Ley del Gobierno de la India y en abril de 1937 Birmania se convirtió en una colonia de la corona británica con cierto grado de autogobierno.

Birmania fue invadida por el 15º ejército japonés el 11 de diciembre de 1941. La isla fue defendida por sólo unas pocas unidades del ejército británico y una 1ª división de Birmania reclutada localmente y los 35.000 soldados japoneses tuvieron pocas dificultades para lograr avances iniciales.

En marzo de 1942, el general William Slim recibió el mando de todas las tropas aliadas en Birmania. Poco después se le unieron el general Joseph Stilwell y dos ejércitos chinos. El 2 de mayo de 1942, el general Harold Alexander, comandante aliado en Birmania, ordenó una retirada general a la India.

Durante el verano de 1943, Slim intentó recuperar Akyab, pero la ofensiva terminó en fracaso. Después de que Lord Mountbatten llegara para convertirse en jefe del Comando del Sudeste Asiático, Slim se convirtió en comandante del 14º Ejército. En marzo de 1944 defendió con éxito a Assam contra el ejército japonés.

En febrero de 1943, Orde Wingate y 3.000 chindits fueron enviados a Birmania. Su tarea era interrumpir las comunicaciones japonesas, atacar puestos de avanzada y destruir puentes. La operación fue muy costosa y de los 2.000 que regresaron, 600 nunca se recuperaron para poder volver a pelear.

Orde Wingate conoció a Winston Churchill y Franklin D. Roosevelt en agosto de 1943 y explicó su teoría de la penetración de largo alcance. Churchill quedó impresionado y acordó ampliar el tamaño de los Chindits y Wingate fue ascendido a general de división y se le asignaron seis brigadas (3ª División India). Roosevelt también decidió crear un grupo similar dirigido por el oficial estadounidense Frank Merrill.

Wingate regresó a la India en septiembre de 1943 y comenzó a planificar la Operación el jueves. El plan tenía como objetivo destruir las comunicaciones japonesas desde el sur de Birmania hacia aquellos que luchan contra el general Joseph Stilwell en el norte y William Slim en Imphal y Kohima.

El 24 de febrero de 1944, el general de división Frank Merrill y sus tropas, conocidos como los Merodeadores de Merrill, atacaron la 18.ª División japonesa en Birmania. Esta acción permitió al general Joseph Stilwell hacerse con el control del valle de Hakawing.

La Operación Thursday fue lanzada por Orde Wingate en Birmania el 5 de marzo de 1944. Los Chindit establecieron Broadway, un claro de la jungla a 200 millas detrás de las líneas japonesas. Esto incluyó una pista de aterrizaje que permitió que los suministros y refuerzos fueran llevados por aire y que los heridos salieran volando. Durante los meses siguientes, los Chindit destruyeron carreteras, ferrocarriles, puentes y convoyes japoneses. Una vez más, los Chindit sufrieron grandes pérdidas. El propio Wingate murió cuando su avión se estrelló contra una ladera cerca de Imphal durante una tormenta el 14 de marzo de 1944.

En mayo de 1944, el general de división Frank Merrill había perdido 700 hombres y tuvo que ser reforzado con tropas chinas. En el camino a Myitkyina, los Merodeadores marcharon por 750 millas y lucharon en 5 enfrentamientos importantes y 32 escaramuzas con el ejército japonés. Las bajas fueron elevadas y solo 1.300 Merodeadores alcanzaron su objetivo y de estos, 679 tuvieron que ser hospitalizados. Esto incluyó a Merrill, que había sufrido un segundo ataque cardíaco antes de contraer malaria. El resto de los Merodeadores tuvo que esperar refuerzos antes de que Myitkyina fuera tomada el 3 de agosto de 1944.

En octubre de 1944, el general Joseph Stilwell fue llamado a Estados Unidos y fue reemplazado por el general Albert Wedemeyer. Hizo un progreso constante y con la ayuda del 11 ° Ejército chino pudo reabrir la carretera Ledo-Birmania después de la captura de Wanting en enero de 1945.

El general William Slim y sus tropas capturaron Meiktila el 4 de marzo. Lashio lo siguió tres días después. El 3 de mayo de 1945 comenzó la Operación Drácula, un intento de capturar Rangún. La operación incluyó desembarcos anfibios y tropas que se lanzaron en paracaídas detrás de las líneas japonesas. La guerra en Birmania llegó a su fin cuando el general Frank Messervy y su 4º Cuerpo tomaron Rangún el 6 de mayo de 1945.

Estaba claro que la retención de Rangún era imposible con las fuerzas a mi disposición, dispersas como estaban y con la mitad de ellas ya rodeadas. Por lo tanto, al día siguiente de mi llegada ordené que la evacuación comenzara a la luz del día de la mañana siguiente y que la demolición del puerto y sus instalaciones se llevara a cabo a partir de entonces lo antes posible. No pude salvar a Rangún, pero pude salvar al ejército, con suerte. La pérdida de nuestra base sería un asunto muy serio, ya que tendríamos que depender de las tiendas dispersas y los vertederos esparcidos por el centro y norte de Birmania. Cuando se agotaran, el ejército quedaría paralizado a menos que pudieran enviarse suministros a las montañas desde la India; pero, aparte de unos pocos caminos de mulas, la comunicación con la India era inexistente. Parecía que debíamos hacer lo mejor con lo que teníamos. Con la ayuda china, aunque dudosa, deberíamos ser capaces al menos de hacer que el avance japonés hacia Birmania sea lento y costoso. Tales eran los pensamientos en mi mente cuando ordené la destrucción y evacuación de Rangún.


Bienvenido a la jungla: hazañas de los gurkhas en Birmania en tiempos de guerra

Cualquiera que estuviera parado frente al número 10 de Downing Street un día de agosto de 1995 podría haber presenciado un espectáculo inusual: el primer ministro de seis pies de altura, John Major, entregando un premio a Gurkha Lachhiman Gurung de cuatro pies y once pulgadas.

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Junto con este premio, a Gurung también se le había proporcionado una casa en Chitwan, Nepal, aunque más tarde decidió establecerse en el Reino Unido.

Sin duda, muchos recordarán a Joanna Lumley haciendo campaña a favor de los Gurkhas en 2008 y 2009 para que se les permitiera establecerse en Gran Bretaña. Fue este cambio en la ley lo que le permitió a Gurung hacerlo.

Y, como sucede, la propia historia de fondo de Gurkha de Lumley y la de Lachhiman Gurung, quien murió en 2010, tienen otras coincidencias.

El padre de Lumley, el mayor James Lumley, sirvió en 6 rifles Gurkha y luchó contra los japoneses en Birmania durante la Segunda Guerra Mundial. También lo hizo Gurung, quien luchó en esa campaña como miembro de 8 Rifles Gurkha.

Mientras que el Mayor Lumley luchó en la Batalla de Mogaung en 1944 junto al ganador de Victoria Cross, Tul Bahadur Pun, Gurung también ganó el VC en mayo de 1945, en el pueblo de Taungdaw.

En virtud del premio en sí, la historia de fondo de cualquier VC presenta una gran valentía, pero la historia de Lachhiman Gurung es única incluso para los estándares de Victoria Cross.

Para empezar, con 4'11 ”, era bajo incluso para los estándares de un gurkha, y era un poco mayor (24 años) que la edad normal a la que se acogía a los reclutas gurkha. Por lo tanto, en condiciones de paz, no ordinariamente se le ha permitido ingresar al Ejército Británico de la India *, aunque las exigencias del tiempo de guerra significaron que fue aceptado en diciembre de 1940.

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(* Los Gurkhas formaron parte de la presencia militar e imperial más grande de Gran Bretaña en la región que se centró en la India).

Luego sirvió como parte del 4 Batallón, 8 Rifles Gurkha, hasta 1945 y más allá, lo cual es en sí mismo sorprendente dadas las heridas que sufrió durante la Segunda Guerra Mundial.

Durante la noche del 12 al 13 de mayo de 1945, la unidad de Gurung había sido parte de un esfuerzo por cruzar el río Irrawaddy y llevar la lucha al enemigo. Estaba en la punta de la lanza, ocupando un puesto con otros dos gurkhas en el punto más alejado de su unidad cuando se produjo un asalto japonés de 200 soldados.

Escuchar al enemigo y simplemente tratar de identificarlos y derribarlos en medio de las oscuras condiciones de la jungla sin duda habría sido aterrador. Además de esto, Gurung notó que el enemigo lanzaba granadas a su posición.

Extendió la mano, recogió la primera granada y la arrojó hacia atrás.

Explotó justo después de que él lo hubiera hecho.

Luego entró una segunda granada y Gurung hizo lo mismo con valentía, agarrándola y arrojándola con segundos de sobra antes de que también estallara.

Cuando se lanzó una tercera granada a la posición de Gurung, volvió a extender la mano y la agarró.

Esta vez, sin embargo, explotó antes de que pudiera tirarlo.

Sus heridas, por supuesto, fueron catastróficas: la granada le voló los dedos de la mano derecha y lo hirió en varios otros lugares, incluso cegándolo en un ojo.

Una vez más, en una guerra llena de actos heroicos, muchos de los cuales fueron realizados por Gurkhas, la voluntad de Gurung de arriesgar su vida varias veces de esta manera para ayudar a proteger a sus camaradas es particularmente impresionante. Aunque la destreza marcial y la valentía fue algo que los británicos vieron en los Gurkhas de manera más general desde el principio.

Estas tropas nepalesas habían sido bien recibidas en las fuerzas armadas imperiales de Gran Bretaña después de la guerra anglo-nepalesa de 1814-1816. El expansionismo liderado por la Compañía Británica de las Indias Orientales también llevó a la incorporación de India y Birmania al Imperio Británico, y la guerra con los nepaleses surgió de estas actividades imperiales más amplias.

Lo que quizás fue único sobre el conflicto es que ambas partes se sintieron agradables y pronto se dispuso que los jóvenes nepaleses fueran reclutados en las fuerzas imperiales de Gran Bretaña. Fueron conocidos como Gurkhas después del Reino de Gorkha. Esto fue establecido por la dinastía Shah, que sentó las bases del Nepal moderno y, como explica John Parker en "Los Gurkhas", la tradición Gurkha moderna.

Parker compara además la creación de las unidades Gurkha de Gran Bretaña con la de la Legión Extranjera Francesa. Mientras que los últimos fueron reunidos de toda Europa en una fuerza mercenaria bajo control francés, los primeros fueron vistos por los británicos como aliados útiles contra la resistencia a la continua expansión de la Compañía de las Indias Orientales en la región.

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Y al principio, la región alrededor de Nepal era donde servían. No fue hasta el estallido de la Primera Guerra Mundial que las unidades de Gurkha se unieron a las británicas más lejanas.

Ajustado a la escala de Nepal, la contribución de Gurkha a la Primera Guerra Mundial fue inmensa. Parker señala que su base de población en 1914 era de menos de cinco millones de personas, en comparación con los 45 millones de Gran Bretaña e Irlanda.

De esos cinco millones, 200.000 hombres nepaleses se unieron a las unidades de Gurkha. Esto equivalía a casi la totalidad del grupo demográfico del que normalmente habrían reclutado los británicos (es decir, hombres muy jóvenes).

¿Cuáles eran las probabilidades reales de morir en la Primera Guerra Mundial?

Sirvieron en el frente occidental, en Mesopotamia (Irak), Salónica (Grecia), Palestina y en Gallipoli, donde su propensión a ser hábiles combatientes en terrenos inclinados fue de gran utilidad. En el transcurso de la guerra, sufrieron un 10 por ciento de bajas en general (20.000 hombres).

Había un requisito de altura para los oficiales británicos que se unían a los Gurkhas, es decir, un requisito de que hubiera un límite en la altura de un oficial.

La razón de esto era que, al ser mucho más bajos que las tropas regulares y tener la tradición de ser dirigidos desde el frente, los oficiales del Gurkha estaban destinados a ser notados y fácilmente eliminados por un enemigo durante el combate. Además, la experiencia de la guerra de trincheras había demostrado que ser demasiado alto podría ser un peligro grave (es decir, podría provocar que un francotirador le disparara más fácilmente mientras caminaba por una trinchera). Este peligro aumentaba para un oficial si sus tropas eran mucho más cortos de lo que eran y requerían trincheras menos profundas.

Sin embargo, este estándar de altura fue abandonado antes de la Segunda Guerra Mundial y uno de los que se unió a los Gurkhas durante los años de entreguerras fue el teniente William ("Bill") Slim.

Había servido junto a ellos en Gallipoli y había quedado impresionado por la valentía, la destreza y la ferocidad que demostraron contra los turcos. (Los Gurkhas habían usado sus icónicos kukris, los machetes con hojas curvas que llevan, con un efecto aterrador contra el enemigo).

En la Segunda Guerra Mundial, más de 40 batallones Gurkha y otros elementos de los ejércitos británico e indio estaban ocupados por cerca de 250.000 hombres. Esta vez sufrieron más de 30.000 víctimas, cerca de 9.000 de las cuales fueron víctimas mortales. Sirvieron en India, África del Norte, Medio Oriente, Italia y Grecia, Singapur y Birmania.

Aquí fue donde muchos de ellos fueron dirigidos por Bill Slim. Ascendió al rango de general y se convirtió en comandante del Decimocuarto Ejército, que enfrentaría a los japoneses en Birmania.

Como parte de este esfuerzo, también lo harían los Chindits, el grupo de asalto en la jungla del brigadier Orde Wingate que atrajo a algunas de las mejores unidades británicas, africanas y gurkas involucradas en la campaña de Birmania, para disgusto de Slim. (Wikipedia explica que Slim llegó a tener cierto control sobre los Chindit, así como sobre las tropas estadounidenses y chinas en Birmania, a principios de 1944).

El plan de Wingate para sus Chindits, dice Parker, era utilizar a los Gurkhas como elementos principales en su fuerza de incursión. Desafortunadamente, y presumiblemente a diferencia de Slim que había servido con ellos y los conocía, Wingate dividió y recombinó las diversas unidades Ghurkha, colocándolas con comandantes sin experiencia que no conocían sus costumbres ni su idioma (Gurkhali). “El resultado”, dice Parker, fue que “muchos gurkhas terminaron siendo utilizados como simples arrieros”.

En las duras condiciones que presenta el entorno birmano, esto fue obviamente una completa pérdida de tropas que de otro modo podrían luchar notablemente bien allí.

En la actual Myanmar, Birmania fue invadida por los japoneses después de que se expandieron por la región del Pacífico. Su proximidad a Tailandia, que había sido absorbida por la órbita japonesa **, convirtió a Birmania en el objetivo de una mayor expansión japonesa.

(** Los japoneses habían invadido Tailandia en 1941 y, a partir de entonces, los dos gobiernos formaron una alianza militar: Japón iba a ayudar a Tailandia a recuperar el territorio que antes habían perdido a Gran Bretaña y Francia. Tailandia también declaró la guerra a los EE. UU. Y el Reino Unido. Más tarde, Japón colocaría tropas en el interior el país y construir el ferrocarril de Birmania a través de él para mantener abastecida la campaña de Birmania).

Birmania había estado previamente bajo control británico y sirvió como un amortiguador entre la India británica y el nuevo imperio japonés. Tomarlo habría permitido a los japoneses cerrar esta brecha y tener un amortiguador propio. Además, hacerlo interceptaría simultáneamente las rutas de suministro aliadas a China (los chinos estaban aliados con los británicos y los estadounidenses) y conduciría a la adquisición de importantes recursos, a saber, petróleo y arroz.

La lucha allí fue intensa, sobre todo por las condiciones. Un veterano citado en la serie de televisión Thames de 1973 "El mundo en guerra" describió el clima del monzón de esta manera:

"Si puedes imaginar la lluvia más fuerte que jamás hayas recibido en (el Reino Unido) durante seis a ocho semanas sin interrupción, este fue (el) período del monzón".

De hecho, toda la temporada de los monzones se prolongó durante cinco meses al año.

También estaban las sanguijuelas, las serpientes, el calor, las enfermedades, el terreno duro e inclinado y las junglas espesas y humeantes.

Pero claro, los gurkhas estaban en muchos sentidos bien preparados para algunos de estos desafíos. Como se señaló anteriormente, sobresalieron corriendo por las laderas de las montañas, habiéndolo hecho toda su vida.

Además, John Parker revela que los Gurkhas probablemente pensaron en las serpientes como algo divertido:

“Uno de los pasatiempos favoritos del soldado Gurkha cuando encuentran evidencia de agujeros de serpientes en el suelo es cerrar los agujeros, dejando uno abierto. Empujan trapos ardientes por uno de los agujeros cerrados y esperan a que las serpientes salgan del agujero abierto restante. Luego los persiguen con sus kukris haciendo mucho ruido y disfrutan cortándolos ".

Los soldados que hicieron esto presumiblemente continuaron cocinando y comiendo las serpientes que habían cortado. Los japoneses ciertamente lo hicieron. Y, de hecho, en 'Wingate's Lost Brigade: The First Chindit Operations, 1943' de Phillip Chinnery, el veterano de la campaña de Birmania Arthur Willshaw relata que las tropas bajo el mando británico aprendieron durante el entrenamiento a alimentarse no solo de serpientes sino también de lagartos, ranas, raíces, etc. pescado, hojas y palomas.

Sin embargo, dejando de lado estas actitudes y prácticas adaptables, la lucha seguía siendo dura.

En 1943, cuando la primera expedición de Wingate se disolvió y se perdió en el camino de regreso, muchos soldados murieron de hambre y se perdieron entre la claustrofobia de la jungla circundante; algunos fueron emboscados o se enfermaron, y la moral se desplomó. Parker relata que 12 jóvenes soldados gurkha se derrumbaron y uno aulló como un perro.

También hubo éxitos: batallas ganadas contra los japoneses (eventualmente) y numerosos actos de heroísmo. La punta de este gran iceberg son las 13 cruces Victoria ganadas por los gurkhas durante las dos guerras mundiales (y 13 más por sus oficiales).

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Como se señaló, uno de estos de la campaña de Birmania fue el fusilero Tulbahadur Pun, el soldado mencionado anteriormente que sirvió junto al padre de Joanna Lumley.

Al cruzar un puente ferroviario en Mogaung, su unidad había sido objeto de un intenso fuego desde un punto fuerte llamado Casa Roja.

Con su sección prácticamente aniquilada, Pun agarró la pistola Bren y la disparó desde su cadera mientras corría hacia la posición. Su cita señala que estaba perfectamente perfilado por el sol que salía detrás de él, pero esto no lo detuvo, ni los japoneses lograron acertar en lo que debería haber sido un blanco fácil.

De hecho, no solo llegó a la posición enemiga, sino que mató a tres de sus ocupantes y ahuyentó a los cinco restantes antes de cubrir a sus compañeros para que ellos también pudieran continuar su avance.

Por último, la historia de Lachhiman Gurung también es un ejemplo destacado de la valentía de Gurkha en la campaña contra los japoneses en Birmania.

Después de que la granada enemiga le arrancara los dedos de la mano derecha, los dos compañeros de Gurung en la trinchera junto con él también resultaron heridos.

Esto dejó a Gurung como el único en la trinchera que resistió el inminente ataque japonés.

A pesar de usar solo su mano izquierda, Gurung de alguna manera logró disparar repetidamente, reciclar el perno en el lado derecho de su rifle Lee Enfield y recargarlo continuamente. Esto se prolongó durante cuatro horas mientras una ola tras otra de ataques japoneses fanáticos y suicidas se apoderaban de su posición.

Sin embargo, Gurung siguió disparando a un soldado japonés tras otro mientras se acercaban a él.

Cuando terminó la batalla, 87 soldados japoneses yacían muertos, 31 de los cuales parece haber sido asesinado por el propio Gurung, ya que yacían justo en frente de su trinchera.

La citación explica que, si su trinchera se hubiera caído, también se habría tomado toda la posición de la pendiente inversa detrás de él que estaba en manos de su unidad. Así fue, el ejemplo de Gurung inspiró a sus camaradas a resistir durante tres días, a pesar de haber sido aislados por el enemigo.

Incluso para los estándares de heroísmo comúnmente exhibidos durante la Segunda Guerra Mundial, las acciones de Gurung son notables.

Gurkhas - La historia del origen

La página de Wikipedia sobre la Campaña de Birmania señala que algunos historiadores consideran que no ha sido tan importante en el gran esquema de las cosas. Los japoneses, después de todo, fueron derrotados principalmente a través de los eventos de la guerra más grande en el Pacífico.

La página no enumera fuentes específicas para estos argumentos, aunque Max Hastings dice lo mismo en una entrevista en WW2History.com. Asimismo, señala que la victoria en la campaña simplemente ayudó a restaurar las fronteras imperiales británicas y el orgullo, incluso mientras fallaba en su objetivo principal, impulsado por Estados Unidos, de forzar una ruta terrestre a China. El objetivo, siempre infructuoso, dice, era convertir a los chinos en un gran jugador frente a los japoneses.

Además, Frank McLynn señala en "La campaña de Birmania: Desastre en triunfo 1942-45", que los estadounidenses también perdieron influencia de la posguerra en China cuando el bando nacionalista al que apoyaban fue derrotado por los comunistas en la Guerra Civil China.

Aunque la campaña en Birmania no fue necesariamente en vano. Hay otra forma de verlo y el papel que desempeñaron los Gurkhas en él.

Hastings, McLynn y David Rooney (en "Birmania Victory") señalan que el mando de Bill Slim en el XIV Ejército fue soberbio.

McLynn señala que de los 606.000 soldados de la Commonwealth en los ejércitos británico e indio que prestaron servicios bajo el mando de Slim entre 1942 y 1945, solo murieron 27.000, en comparación con casi 74.000 japoneses *, aunque luchaban contra los chinos y estadounidenses, así como contra los británicos.

(* Trágicamente, hasta un millón de civiles birmanos también pueden haber muerto, no solo por la guerra sino también por el hambre, las enfermedades y el trabajo forzoso de los japoneses).

Además, el Decimocuarto Ejército infligió la mayor derrota de la guerra al ejército japonés cuando defendió con éxito las ciudades indias de Inphal y Kohima contra ellos. Orde Wingate era una figura más controvertida y, de hecho, había mucha antipatía entre él y los Gurkhas, ya que había mucha gente entre Wingate. (Bill Slim, por el contrario, había sido un oficial de Gurkha y se llevaba muy bien con ellos).

Aunque Rooney concluye que, dejando de lado las cuestiones de personalidad, Wingate se desempeñó de manera muy eficaz en la campaña y que sus Chindits lograron atacar con eficacia a los japoneses. De hecho, ahora se reconoce ampliamente el comentario del teniente general japonés Renya Mutaguchi de que los chindit desempeñaron un papel importante en la frustración del intento japonés de tomar Kohima e Imphal. Al asaltar Birmania y alejar a las fuerzas japonesas, los Chindit ayudaron a facilitar la victoria británica en India.

Finalmente, había un gran número de gurkhas tanto en los Chindits como en el XIV Ejército en ese momento. 3/6, 3/9, 4/9 y 3/4 Gurkhas, por ejemplo, todos jugaron un papel en la Operación JUEVES, la incursión de Chindit de 1944 destinada a obstaculizar el avance de las fuerzas japonesas sobre Imphal y Kohima. La Batalla de Mogaung, que involucró a Tul Bahadur Pun y al Mayor Lumley, fue parte de esta operación. Y Gurkhas también ayudó en la defensa de la India, además de participar ampliamente en la Campaña de Birmania.

Por lo tanto, se puede decir que, a su vez, contribuyeron en gran medida a las derrotas japonesas y a la victoria general británica y aliada en Birmania. Y historias como las de Gurung y Pun sirven como recordatorios destacados del heroísmo y el importante papel desempeñado por los Gurkhas en la lucha contra el Imperio de Japón.

Para obtener más información sobre los Gurkhas, haga clic aquí, o aquí para obtener una descripción general de la guerra en el Pacífico y el Día de VJ. Lea "Los Gurkhas: La historia interna de los soldados más temidos del mundo" de John Parker para obtener más información sobre la historia, la cultura y el entrenamiento de los Gurkhas.

Gracias a Gurkha Welfare Trust por su ayuda para verificar este artículo.

Imagen de portada cortesía de Airfix. Airfix es una marca registrada de Hornby Hobbies Ltd y el uso de las ilustraciones de este artículo ha sido amablemente permitido por Hornby Hobbies Ltd © 2018.


Birmania y la Segunda Guerra Mundial - Historia

Un registro visual de todos los ejércitos involucrados en la Batalla por Birmania durante la Segunda Guerra Mundial de las fuerzas tribales británicas, estadounidenses, chinas, indias y birmanas, así como del Ejército Imperial Japonés.

La batalla por Birmania durante la Segunda Guerra Mundial fue de vital importancia para los aliados y los japoneses. Los aliados lucharon para proteger a la India británica y obligar a los japoneses a salir de Birmania. Los japoneses lucharon para defender el flanco noroeste de su imperio recién conquistado y apuntaron a atacar la India, donde el sentimiento anti-británico se estaba haciendo más fuerte. Sin embargo, los esfuerzos militares masivos montados por ambas partes durante cuatro años de guerra a menudo se ven ensombrecidos por las campañas en Europa, África del Norte, el Pacífico y China.

Philip Jowett, utilizando más de 200 fotografías de tiempos de guerra, muchas de ellas no publicadas antes, vuelve a contar la historia de la guerra en Birmania con vívidos detalles, ilustrando cada fase de la lucha y mostrando todas las fuerzas involucradas y ndash británicos, estadounidenses, chinos, indios y birmanos. así como japonés. Su libro es una introducción fascinante a una de las luchas más extremas, pero menos informadas, de toda la guerra.

La narrativa y las impactantes fotografías llevan al lector a través de cada una de las principales fases del conflicto, desde la humillación de la derrota británica inicial en 1942 y la retirada a la India y sus vacilantes intentos de recuperar la iniciativa de 1943, hasta las famosas redadas de Chindit detrás. Líneas japonesas, la ofensiva japonesa de 1944 y su desastrosa retirada y última derrota.

Sobre el Autor

El historiador militar y periodista de aviación Albert Grandolini nació en Vietnam y obtuvo una maestría en historia de la Universidad Paris 1 Sorbonne. Su principal foco de investigación se centra en los conflictos contemporáneos en general y, en particular, en la historia militar en Asia y África. Habiendo pasado su infancia en Vietnam del Sur, la Guerra de Vietnam siempre ha sido uno de sus principales campos de investigación. Es autor de Fall of the Flying Dragon: South Vietnamese Air Force (1973-1975), dos volúmenes sobre la ofensiva de Pascua de 1972 en Vietnam para la serie Asia @ War de Helion, y tres volúmenes sobre Libyan Air Wars para la serie Africa @ War, y ha escrito numerosos artículos para diversas revistas británicas, francesas y alemanas.


Birmania y la Segunda Guerra Mundial - Historia

La posesión colonial británica de Birmania fue un gran premio para los japoneses y ndash en parte por su petróleo, arroz y caucho, en parte como un trampolín hacia el oeste hacia la India, en parte como un amortiguador contra los chinos en el norte. Una semana después de sus ataques iniciales en el sureste de Asia el 8 de diciembre de 1941, los japoneses habían llegado a Birmania y, después de los ataques aéreos en la capital de Birmania, Rangún, comenzaron a invadir desde Siam a principios de 1942. Las fuerzas británicas e indias en Birmania incluían elementos de la La 17ª División de Infantería de la India y ndash Jats, Rajputs y Gurkhas estuvieron involucrados, entre muchos otros del subcontinente indio. Las tropas indias, británicas y birmanas se vieron obligadas a iniciar una larga retirada. En un momento dado, gracias a la demolición prematura de un puente sobre el río Sittang, la mitad de la 17ª División India se encontró abandonada en el lado equivocado del río. La mayoría de los hombres lograron ponerse a salvo, pero todo su equipo se perdió. El 9 de marzo, los japoneses habían capturado Rangún. En abril aplastaron a los chinos, en mayo empujaron a las fuerzas aliadas británicas e indias de regreso a la India. A fines de 1942, los japoneses habían consolidado su posición en Birmania, uno de los lugares más difíciles de la tierra para luchar, con sus espesas selvas, montañas, valles escarpados y salvajes y una plétora de enfermedades tropicales debilitantes y mortales. Recuperar el país requeriría del 14º Ejército de los Aliados, conocido con un humor amargamente realista como el "Ejército Olvidado", y tres años de lucha desesperada.

El 14º Ejército, bajo su comandante general Sir William Slim, fue el ejército de tropas de la Commonwealth más grande de la Segunda Guerra Mundial. Tenía casi un millón de hombres a su servicio a fines de 1944. En diferentes períodos de la guerra, cuatro cuerpos (IV, XV, XXXIII y XXXIV) estaban bajo su control, y en varias ocasiones un total de trece divisiones y ndash, la quinta, la séptima, 17ª, 19ª, 20ª, 23ª, 25ª y 26ª Divisiones de la India, la 11ª División de África Oriental, la 81ª y 82ª Divisiones de África Occidental, y la 2ª y 36ª Divisiones Británicas.

A fines de 1942, se lanzó una ofensiva aliada preliminar desde la India hacia la península de Arakan, en el noroeste de Birmania. La 14ª División India estuvo entre las fuerzas que avanzaron hacia Arakan y descendieron por la cordillera de Mayu entre el río Kalapanzin y la costa de Arakan. Pero a pesar de los ataques contra los japoneses a principios de 1943, la ofensiva terminó en un fracaso. Esta fue la ocasión en la que los chindits, forajidos empeñados en el sabotaje, se infiltraron profundamente detrás de las líneas enemigas por primera vez. Perdieron uno de cada tres de ellos (Ver Tilbahadur Thapa (Nepal)).

Al comienzo de la estación seca a principios de 1944, el 14º Ejército lanzó una segunda ofensiva contra Arakan. La Fuerza Aérea de la India apoyó esta ofensiva, con el Escuadrón No 6 entre los que estaban en el centro de la acción en febrero contra los cazas japoneses "Oscar". El contingente indio de tropas terrestres incluía la 5ª y la 25ª Divisiones indias. En las colinas de Mayu, el quinto intentó sin éxito capturar la colina 551, un punto fuerte vital que dominaba una sección de la carretera Maungdaw-Buthidaung entre dos túneles. Fue la 25.a División India la que logró la tarea en febrero, durante un ataque final en el que un batallón Gurkha asaltó y capturó fuertes fortificaciones japonesas. Los indios y los gurkhas no fueron las únicas tropas aliadas no británicas que se distinguieron. La 81.a División de África Occidental y luego reforzada por la 82.a División de África Occidental y ndash estaba compuesta por hombres de la Costa de Oro (Ver unidad A de la 7a División de la India), Nigeria, Sierra Leona y Gambia. La 11a División de África Oriental incorporó batallones de rifles africanos del rey y otras fuerzas de Kenia, Uganda, Nyasaland (ahora Malawi), Somalilandia (Somalia) y Tanganica (Tanzania). Estos africanos, considerados por algunos de sus propios oficiales británicos, habían sido infravalorados y infrautilizados como tropas de primera línea por los comandantes británicos, demostraron ser extremadamente resistentes y tenaces en varias batallas, tanto como soldados combatientes como personal médico, transportistas y otros participantes auxiliares. .

Casi simultáneamente con el inicio de la segunda ofensiva aliada en Arakan, los japoneses lanzaron una ofensiva propia. Un ataque de distracción en Arakan, con nombre en código Ha-Go, desvió la atención de la principal ofensiva U-Go hacia el oeste por 80.000 soldados japoneses hacia la provincia de Assam, en el noreste de India. Los asentamientos montañosos de Imphal y Kohima se interponían en su camino y serían sus obstáculos.

En febrero de 1944, los 2.000 defensores de Kohima fueron sitiados y los rodeados de Imphal. Pero el 14º ejército del general Sir William Slim resistió innumerables ataques japoneses, a menudo en el más cruel de los combates cuerpo a cuerpo. Kohima fue sitiada durante 64 días de intensos combates, con los japoneses ocupando todas las alturas menos una alrededor de la ciudad. La famosa Batalla de la Cancha de Tenis vio a soldados aliados y japoneses intercambiando granadas y fuego de armas pequeñas desde posiciones separadas solo por el ancho de la cancha de tenis del Comisionado de Distrito. La mayor parte del personal médico eran indios, que trabajaban en condiciones espantosas y, en un momento dado, tuvieron que lanzar una redada en las tiendas japonesas para asegurar los suministros médicos. El asedio se alivió inicialmente el 19 de abril. En mayo, la 7.ª División India llegó como refuerzos, y fueron los indios y los gurkhas quienes lograron arrebatar a los japoneses el punto alto estratégicamente esencial de Church Knoll.

La ciudad de Imphal poseía importantes aeródromos, y durante tres meses los japoneses mantuvieron la carretera Imphal-Kohima mientras intentaban sobrepasar Imphal. El 30 de marzo comenzó el asedio, pocos días antes de que la 17ª División india llegara a la llanura que rodeaba Imphal después de una retirada de combate que había durado tres semanas. El 17 pronto entró en acción, luchando contra el suroeste japonés de Imphal. La 5ª División India se enfrentó a los primeros ataques japoneses, y fue la 23ª División India la que experimentó algunos de los peores combates en mayo. Sin embargo, los contraataques comenzaron a convertirse en avances sólidos. On 22 June the 5th Indian Division met the British 2nd Division on the Kohima-Imphal road, which was reopened to end the siege.

It was air supply that had kept both sets of defenders in the game. By June the Japanese U-Go offensive had come to a halt. Around 12,000 Indian casualties had been sustained, out of a total of almost 18,000 Allied killed, wounded and missing. Of nearly 100,000 Japanese soldiers who took part in the U-Go offensive, only about 20,000 recrossed the River Chindwin unscathed. Some 30,000 had been killed in battle, and another 23,000 were wounded or fell victim to disease.

The rest of the year was spent chasing the Japanese back through the jungles of Burma. The 82nd West African Division played a vital part here in front-line combat and as carriers. The Askaris or soldiers of 11 East African Division, which included the Kenyans and the Ugandans of the King's African Rifles, proved notable jungle fighters, especially in the notoriously disease-ridden Kabaw Valley ('Death Valley') near the Indian border towards the end of 1944. The Gurkhas of Nepal fought extremely bravely in the Burmese jungle &ndash some as attack infantry, others as expert forward patrollers and snipers.

In December 1944 the 14th Army launched its third and decisive Arakan offensive. The 11th East African Division advance to the River Chindwin, capturing the town of Kalewa. The key port of Akyab was secured by the Indian 25th Division in January 1945. On the 14th of that month the 19th Indian Division crossed the Irrawaddy north of Mandalay, and a month later the 20th Indian Division got across south of the city. Kangaw was taken by 51 Brigade of the 25th Indian Division. Mandalay itself fell on 19 March to the 19th Indian Division. On 1 May Indian paratroops landed to the south of Rangoon the following day saw unopposed amphibious attacks into the city. By 3 May the Burmese capital &ndash along with most of the country &ndash was back in Allied hands.

Though Burma saw the majority of the fighting, India herself became a vast supply and training base during the war, as well as a launching point for air, sea and land offensives against the Japanese. India's southerly island neighbour, Ceylon (now Sri Lanka), also became a base for Allied operations, particularly for naval forces based on the two great harbours of Trincomalee and Colombo. On 5 April 1942, Colombo was attacked by over 300 aircraft from Japanese carriers. Although they failed to find the British ships &ndash which had been moved to Adalu Atoll, 600 miles south of Ceylon &ndash they did enormous damage. Later, Japanese dive-bombers attacked and sank the aircraft carrier Hermes, as well as the cruisers Cornwall and Dorsetshire.

Askaris (East African soldiers) being trained for the war in Burma.
© Imperial War Museum

A unit of the 7th Indian Division, part of the 14th Army, on the Arakan Front, Burma.
© Imperial War Museum


Prisioneros de guerra Working on Thai-Burma Railway at Kanu Camp, Thailand 1943

Prisoners of War Working on Thai-Burma Railway at Kanu Camp, Thailand 1943, by John Mennie. Between 1942 and 1945, over 60,000 British, Commonwealth and Dutch prisoners worked on the railway - 16,000 perished. The death toll amongst the 270,000 civilians from Thailand, Malaya, Burma and the Netherlands East Indies (now Indonesia) was even higher - over 100,000 died. © The artist's estate.

Forced to carry out slave labour on a starvation diet and in a hostile environment, many died of malnutrition or disease. Sadistic punishments were handed out for the most minor breach of camp rules.

Most prisoners of war (POWs) existed on a very poor diet of rice and vegetables, which led to severe malnutrition. Red Cross parcels were deliberately withheld and prisoners tried to supplement their rations with whatever they could barter or grow themselves.


Early Japanese conquests

In the opening months of the Pacific War, Japanese forces struck Allied bases throughout the western Pacific and Southeast Asia as part of the so-called Southern Operation. By late spring 1942, with the surrender of Allied strongholds in Singapore, Hong Kong, the Philippines, and the Dutch East Indies, an estimated 140,000 Allied prisoners of war had fallen into Japanese hands. In addition, approximately 130,000 civilians—including some 40,000 children—were captured by the Japanese. While civilians were generally treated better than military prisoners, conditions in Japanese captivity were almost universally deplorable. More than 11 percent of civilian internees and 27 percent of Allied POWs died or were killed while in Japanese custody by contrast, the death rate for Allied POWs in German camps was around 4 percent.

The overwhelming majority of Allied POWs were from Commonwealth countries they included approximately 22,000 Australians (of whom 21,000 were from the Australian Army, 354 from the Royal Australian Navy, and 373 from the Royal Australian Air Force), more than 50,000 British troops, and at least 25,000 Indian troops. The bulk of these forces were captured with the fall of Singapore, an event widely characterized as the worst military defeat in British history. The prisoners were sent to various destinations throughout the Pacific and Southeast Asia to provide forced labour for the Japanese army, journeys that carried with them a taste of the nightmare to come. Tens of thousands of POWs were packed onto vessels that came to be known as “Hell ships” one in five prisoners did not survive the cramped, disease-ridden journey.

A large number of the British and Australian captives were sent to Burma (Myanmar). Burma was a key strategic objective for the Japanese for two reasons. First, the Burmese city of Lashio was the southern terminus of the Burma Road, the main resupply route for Chinese during the Sino-Japanese War. The Japanese assumed that if Chiang Kai-shek’s Nationalist forces were deprived of this key logistical resource, their conquest of China could be easily completed. Second, the occupation of Burma would also put Japanese armies on the doorstep of British India. The Japanese hoped to capture the Indian region of Assam, with the intention of using it as the base for an insurrection under the Japanese-backed Indian revolutionary leader Subhas Chandra Bose. To pursue those ends and to support their continued offensives in the Burma theatre, the Japanese began construction of what came to be known as the Burma Railway.


Vernon Staley (Vern) Royal Airforce

Vern Staley was born on Christmas Eve 1920 in Mansfield to Forester and Edith. The family lived in Bull Farm and moved to Edwinstowe in 1929.

He joined No.136 (Fighter) Squadron, Royal Airforce, ‘The Woodpeckers’ – which was reformed at RAF Kirton-in-Lindsey, Lincolnshire. The squadron became the highest scoring unit in South East Asia Command. The squadron’s engagements were Arakan Campaign 1942-43, Burma Campaign, Battle of Imphal.

Vern was an engineer, building, maintaining and repairing Hawker Hurricanes initially, and later on Spitfires.

The squadron left Liverpool onboard the ‘Capetown Castle’ on 9th November 1941, destined for the Middle East to support Russian forces in the Caucasus. En route, however, following the news of Pearl Harbour, the destination was changed to the Far East. Berthed in Durban from 18 th December the ship sailed to Bombay on 24 th , Vern’s 21 st birthday, so celebrations were delayed until 1970 when the family held a long overdue 21 st birthday party for him and friends.

We have Vern’s diaries from the war and this is the entry for 1 st January 1942

On board the ‘Capetown Castle’ India bound. Sleeping on deck, warm night with a beautiful moon shining. My thoughts are of home. It is not a very pleasant place to be on New Year’s day. Pray God let us be home before this year is out.

I don’t have the date he was demobbed but he was away from home for 4 years.

Feb 1942 – Rangoon (Burma), Dum Dum (India) , Akyab (Burma)

March 1942 – Alipore (India)

June 1942 – Red Road Maidan (India)

December 1942 – Chittagong (Bangladesh)

June 1943 – Baigachi, Calcutta (India)

January 1944 – Rumkhapalong (Burma)

March 1944 – Wangjing (India)

July 1944 – Ratmalana (Ceylon)

December 1944 – Minneriya (Ceylon)

April 1945 – Cocos Islands

Information from his diaries and also from The Woodpecker Story by Sqn. Ldr. V. K. Jacobs, RAF

This information was provided by Judith Staley (daughter)

John (Jack) George 3908541 – A Nonagenarian Ex-Soldier

Born in the First World War, in 1916, John Austin George served proudly in Lord Mountbatten’s Combined Army, Navy and Air Force Operations in World War Two and was attached to the Intelligence Corps throughout his army career. John celebrated his 90th birthday on 28th June, an occasion which was greeted with generous applause by his fellow-worshippers at St Mary’s Church. A Welshman, born in Mountain Ash, Glamorgan, he enrolled in the South Wales Borderers in 1933, as a young drummer.

His first posting being to Catterick Camp, from where he moved to Tow Law, County Durham. During the six-year period of World War Two, his regiment changed its name several times and, through amalgamations with other Welsh regiments, it eventually assumed its modern title of the Royal Welsh Regiment.

John was confronted with several challenging situations, the most traumatic of which was in 1942, when he was serving in Poona, and he was in a coma for four days. He recalled that, when he regained consciousness and his nurse asked him what day it was, he replied, “Monday”, when, in fact, it was Friday.

This picture was taken as John emerged from the jungle. It was used as the cover photo for the Campaign in Burma -HMSO, front cover of Quartered Safe Out Here and part of the back drop of the recent VJ Day 75 a Nation’s Tribute on Horse Guards parade, 15 th July 2020,

Sir Bryn Terfel – Homeward Bound August 15 th 2020

In Burma, he contracted malaria, a killer disease for which there was no effective treatment at the time. However, he survived and, when he returned to his hometown, a local chemist prescribed quinine which effected a complete recovery. John refused promotion on more than one occasion, but he was placed in temporary command of a platoon of Royal Artillerymen when they were stationed within the Arctic Circle, after the Battle of Narvik. He was stationed in Malta in 1936 supporting the Arab revolt. John is on the left, enjoying a time of relaxation with his fellow soldiers.

He witnessed many Norwegian wooden homes – very warm to the occupants in normal circumstances – burnt down by enemy incendiary bombs. He had a rare musical talent and he learned to play the drum and the cornet during his army service. After the war, he was a member for thirty-five years of the award-winning Thoresby Welfare Band. John was awarded an impressive array of medals: i) the Palestine Medal, awarded to those who helped to protect Palestinian oil wells and oil trains (John, when serving with the 2 nd Battalion in Palestine was mentioned in despatches for his gallant or meritorious action in the face of the enemy) ii) the Burma Star iii) the India Medal iv) the George Medal v) the Defence Medal, and vi) the W.W.2. Medal.

A committed Christian, John was an honorary life member of the YMCA, which he joined upon leaving school. John did well at school, and at the age of fifteen, he went to agricultural college as a trainee estate manager as well as helping in the family hotel, but when he came to live in Edwinstowe he started at Thoresby as a coal face worker. John had three children by his first marriage: Austin, Terri (Doris) and Christine. John first met his second wife, Marjorie, in Brecon Barracks, where she typed military records, and they were married in Southwell. Marjorie subsequently gave birth to seven children, Pauline, who became a nursing sister at King’s Mill Hospital, Janet, a teacher, David a tool engineer, Olwen, a Head Teacher and his carer, Trevor, Jaqueline, and Andrew.

John, Marjorie and the family in 1954 – Edwinstowe

Back row: Stan, Jean & Terri Front row: Pauline, David, Janet & Olwen

Marjorie, a nurse, worked for ten years at the Debdale Nursing Home in Mansfield Woodhouse, where she treated many serious injuries suffered by local miners, and was then placed in charge of the Sherwood Nursing Home and, after her supposed retirement, she nursed at Boughton Manor.

John’s first parade was between the 7 th and 14 th July 1934 at the Ravenshurst Castle, Gateshead. At the Northern Command Tattoo, when 2 nd Battalion recreated the famous defence of Rorke’s Drift, young Drummer George was assigned to look after the veterans from the Zulu war.

His last parade on the 13 th July 2008 aged 92, by invitation by the Royal Welsh was at the rededication of the headstone to Pte James Marshall, a Rorke’s Drift defender at Ruddington. This was filmed for BBC national News.


The Retreat in Burma 1941 to 1942

The British army’s retreat from Burma to India in 1941 was its longest in geographical terms. Many thought that the geography of Burma made a land assault all but impossible but the Japanese disproved this theory and in the face of this onslaught the only alternate open to General Alexander was to retreat and reorganise his forces in India.

The first attacks against the Burma Army started in December 1941. Commanded by General Hutton, the army lost the battle for Rangoon and lost control of the Burma Road to China. By February 1942, it became clear that the British forces in Burma were not going to stop the Japanese and between March and May 1942 a retreat took place of these forces, which included remnants of the Chinese Army, under the command of General Alexander. Delaying the Japanese advance towards India until May was vital as that was the month in which the monsoon was expected and few believed that the Japanese could continue their advance in the monsoon.

Burma was vital to the Allies war effort. It contained the only viable route through which the US could supply the Chinese in their fight against the Japanese. Churchill and Roosevelt both believed that it was vital to supply the Chinese. If the Chinese could maintain their fight against the Japanese, then the might of the Japanese army was split. If the fight in China faltered, then the Japanese had the opportunity to transfer a lot more men to the various campaigns in both Asia and the Pacific.

When Burma was invaded, her defences were small and dispersed. This was the result of the belief held by many senior military figures that an attack on Burma’s eastern border was all but impossible. In August 1940, the Chiefs-of-Staff reviewed the situation and concluded that such an invasion “was a comparatively remote threat”. As a result only 2 battalions of British troops were stationed there along with 4 battalions of the Burma Rifles. Nine battalions of the Burmese Military Police guarded the border but they were also used for internal security, so their presence was dispersed throughout the country.

When Japan attacked, the two British battalions stationed in Burma were the 1 st Battalion Gloucestershire Regiment and the 2 nd King’s Own Yorkshire Light Infantry. However, men from both battalions had been sent to India and to the UK for a variety of reasons and neither battalion was capable of fielding its full compliment of men.

The RAF was also very weak in Burma. Only the 67 (Fighter) Squadron existed with 16 Buffalo aircraft. The four principal airfields were at Victoria Point, Tavoy, Moulmein and Mergui. These were vital as refuelling points for aircraft flying on to Singapore. The RAF was supported by one squadron of AVG (American Volunteer Group) who flew Tomahawk P-40’s.

Communication between the air bases was poor. There was only one radio-direction finding set that could be used and the Burma Observation Corps had no wireless and had to rely on an inefficient telephone and telegraph system. Therefore, the aircraft that did exist in Burma were very exposed to an attack.

The Chinese Nationalists offered two whole armies for the defence of Burma but Wavell only accepted one division from the 6 th Army. This offended the Chinese led by Chiang Kai-Shek but there was little they could do about it. However, Wavell’s decision not to accept help almost certainly stemmed from his “long-established contempt for the Japanese soldier which was a ‘thing’ with him from which he never deviated” (Brigadier Sir John Smyth).

Rangoon was first bombed on December 23 rd 1941. The docks were badly damaged and the authorities had great difficulty in getting the port to function.

The Japanese Southern Army attacked Burma on January 15 th 1942. By January 30 th , it had reached Moulmein. Vital air bases swiftly fell to the Japanese.

Overall command for the Burma front was with General Wavell as commander of Allied troops in Southeast Asia. However, he was based 2,000 miles away in Java. His lack of understanding as to what was going on is best shown by a telegraph sent to General Hutton in Rangoon:

“I have every confidence in judgement and fighting spirit of you and Smyth, but bear in mind that continual withdrawal, as experience in Malaya showed, is most damaging to morale of troops, especially Indian troops. Time can often be gained as effectively and less expensively, by bold counter-offensive. This especially so against Japanese.”

The telegram was sent in reply to a request to withdraw troops to a position that Hutton felt was easier to defend. Hutton, after a short delay, ignored this and ordered a withdrawal across the River Sittang on February 19 th . This withdrawal barely altered the final outcome and Rangoon fell to the Japanese on March 8 th – though the British had already left the city.

Those who remained could not go south or east as the Japanese held these areas and the terrain would have made movement very difficult. West of Rangoon was the Bay of Bengal and the shipping did not exist in the region that could cope with so men. Therefore, they could only move north towards the Indian border. Thus began the longest retreat in the history of the British Army.

The Japanese had effective control of the air thus making any form of aerial supply very difficult and dangerous. Much movement on the ground was done at night for the same reason.

The Japanese started a major attack against the British on April 1 st near Prome, some 200 miles north of Rangoon. On April 2 nd , the Japanese commander, General Iida, established his headquarters at Toungoo deep in the heart of Burma. Here they found that the bridge over the River Sittang had not been destroyed so that gave the Japanese an advantage with regards to moving their men and equipment.

As the Japanese pressed on, General Alexander, who had replaced Hutton, decided that the British, Burmese and Chinese armies had to make a stand, which they did near Mandalay. Fierce fighting held up the Japanese but it could not alter the final outcome. General Alexander made the decision on April 26 th to withdraw all men to India.

Staging points were made along the route to ensure that fuel and water was available. Burcorps started their withdrawal immediately despite the obvious logistical problems such a withdrawal posed. On April 29 th Alexander held a meeting with his commanders at Shwebo. Here on April 30 th he received the news that the Japanese had rushed forward their advance and had taken the town of Monywa, less than 50 miles to the west of Shwebo – effectively a day away. What Alexander hoped would be a controlled retreat based on a strict timetable became anything but this.

On May 15 th , it started to rain hard. For the British and their allies this was a mixed blessing. It brought further discomfort to the troops but it also greatly hindered the advance of the Japanese who relied on transport to advance their men at speed – something they could not do if the roads/tracks were churned up.

The retreat had a marked physical impact on the British. General ‘Bill’ Slim wrote:

“On the last day of the retreat I watched the rear-guard march into India. All of them, British, Indian and Ghurkha were gaunt and ragged as scarecrows. Yet, as they trudged behind their surviving officers in groups pitifully small, they still carried their arms and kept their ranks. They might look like scarecrows but they looked like soldiers too. They did not expect to be treated like heroes, but they did expect to be met as soldiers, who, even if defeated, were by no means disgraced.”

The five-and-a-half month campaign in Burma led to a 1000-mile retreat. The British suffered 10,036 casualties of which 3,670 were killed. The Burmese Army lost a further 3,400 men killed and wounded.

Slim described his men as “utterly exhausted, riddled with malaria and dysentery” and he was angered that his men did not receive the type of welcome in India that the BEF had received after Dunkirk.


Contenido

British rule in Burma Edit

Before the Second World War broke out, Burma was part of the British Empire, having been progressively occupied and annexed following three Anglo-Burmese wars in the 19th century. Initially governed as part of British India, Burma was formed into a separate colony under the Government of India Act 1935. Under British rule, there had been substantial economic development but the majority Bamar community was becoming increasingly restive. [14] Among their concerns were the importation of Indian workers to provide a labour force for many of the new industries, and the erosion of traditional society in the countryside as land was used for plantations of export crops or became mortgaged to Indian moneylenders. [15] Pressure for independence was growing. [16] When Burma came under attack, the Bamar were unwilling to contribute to the defence of the British establishment, and many readily joined movements which aided the Japanese.

British plans for the defence of British Far Eastern possessions involved the construction of airfields linking Singapore and Malaya with India. These plans had not taken into account the fact that Britain was also at war with Germany, and when Japan entered the war, the forces needed to defend these possessions were not available. Burma had been regarded as a military "backwater", unlikely to be subjected to Japanese threat. [17]

Lieutenant General Thomas Hutton, the commander of Burma Army with its headquarters in Rangoon, had only the 17th Indian Infantry Division and 1st Burma Division to defend the country, although help was expected from the Chinese Nationalist government under Chiang Kai-shek. During the war, the British Indian Army expanded more than twelve-fold from its peacetime strength of 200,000 but in late 1941 this expansion meant that most units were undertrained and ill-equipped. In most cases, such training and equipment as the Indian units in Burma received was for operations in the Western Desert campaign or the North West Frontier of India, rather than jungles. The battalions of the Burma Rifles which formed most of the 1st Burma Division were originally raised as internal security troops only, from among minority communities in Burma such as the Karens. They also had been rapidly expanded, with an influx of Bamar soldiers, and were short of equipment and consisted mainly of new recruits.

Planes japoneses Editar

Japan entered the war primarily to obtain raw materials, especially oil, from European (particularly Dutch) possessions in South East Asia which were weakly defended because of the war in Europe. Their plans involved an attack on Burma partly because of Burma's own natural resources (which included some oil from fields around Yenangyaung, but also minerals such as cobalt and large surpluses of rice), but also to protect the flank of their main attack against Malaya and Singapore and provide a buffer zone to protect the territories they intended to occupy. [18]

An additional factor was the Burma Road completed in 1938, which linked Lashio, at the end of a railway from the port of Rangoon, with the Chinese province of Yunnan. This newly completed link was being used to move aid and munitions to the Chinese Nationalist forces of Chiang Kai-Shek which had been fighting the Japanese for several years. The Japanese naturally wished to cut this link. [19]

The Southern Expeditionary Army Group under overall command of Hisaichi Terauchi was responsible for all military operations in the South-East Asia. The Japanese Fifteenth Army, commanded by Lieutenant General Shojiro Iida, was initially assigned the mission of occupying northern Thailand, which had signed a treaty of friendship with Japan on 21 December 1941, and attacking the southern Burmese province of Tenasserim across the Tenasserim Hills. The army consisted of the highly regarded 33rd Division and the 55th Division, although both divisions were weakened for several weeks by detachments to other operations.

Burmese insurgents Edit

As the threat of war grew, the Japanese sought links with potential allies in Burma. In late 1940 Aung San, a Burmese student activist, made contact with Suzuki Keiji in Amoy and was flown to Japan for talks. He and several other volunteers (the Thirty Comrades) were later given intensive military training on Hainan Island. The Burma Independence Army was officially founded in Bangkok, Thailand on 28 December 1941. It consisted initially of 227 Burmese and 74 Japanese personnel. [20] but was rapidly reinforced by large numbers of volunteers and recruits once they crossed into Burma as part of the main Japanese invasion.

The first Japanese attack on 14 December 1941, against Victoria Point, almost the most southerly point of Burma, was expected and was not contested. The second attack was a small probing raid directed at a police station in southern Tenasserim, which was repulsed. The Japanese 143 Infantry Regiment (from 55th Division) then launched overland attacks on the airfields at Tavoy and Mergui in Tenasserim. The airfields were difficult to defend and reinforce, but Burma Army HQ had been ordered to hold these outposts because of their importance to the defence of Malaya. The Japanese forced their way over the steep jungle-covered Tenasserim Range, and attacked Tavoy on 18 January. The defenders, the 3rd and 6th battalions of the Burma Rifles, were overwhelmed and forced to evacuate the town in disorder. Mergui was evacuated before it was attacked.

Rangoon was initially defended relatively successfully against Japanese air raids, by small RAF detachments reinforced by a squadron of the American Volunteer Group, better known as the "Flying Tigers". The majority of the airfields were between Rangoon and the Axis advance and as the Japanese gained use of the airfields in Tenasserim, the amount of warning the Rangoon airfields could get of attack decreased, and they became more and more untenable.

On 22 January 1942, the main body of the Japanese 55th Division began the main attack westward from Rahaeng in Thailand across the Kawkareik Pass. The 16th Indian Infantry Brigade of the 17th Indian Division guarding this approach retreated hastily westward. The Japanese division advanced to Moulmein at the mouth of the Salween River which was garrisoned by the 2nd Burma Infantry Brigade. The position was almost impossible to defend, and had the River Salween, almost 1.5 miles (2.4 km) wide, behind it. The 2nd Burma Brigade was squeezed into a progressively tighter perimeter, and eventually retreated over the river by ferry on 31 January after abandoning a large amount of supplies and equipment. Part of the force was left behind in Moulmein and had to swim the river. [21]

Sittang Bridge Edit

The 17th Indian Division fell back northward. They attempted to hold the Bilin River and other fallback lines as they did so, but had too few troops to avoid being continually outflanked. The division eventually retreated toward the bridge over the Sittang River in general disorder. The retreat was delayed by incidents such as a vehicle breaking through the bridge deck, air attacks (including, allegedly, accidental attacks by the RAF and AVG), and Japanese harassment. [22] The delays allowed Japanese parties to infiltrate to the bridge itself, and the poorly organised defence of the bridge was in danger of collapsing. Fearing that the bridge would fall intact to the Japanese who would use it to advance on Rangoon, the divisional commander, Major-General "Jackie" Smyth, VC, ordered it to be blown up on the morning of 23 February 1942, with most of the division stranded on the enemy-held side. [23]

Many of the men of the 17th Division who were trapped on the Japanese-held side of the river made their way across to the west bank by swimming or on improvised rafts, but had to abandon almost all their equipment, including most of their small arms. This later led some to question the decision to blow the bridge, arguing that the river itself did not offer much of an obstacle to the Japanese, and that more harm than good was achieved, as it resulted in the stranding of two brigades and delayed the Japanese capture of Rangoon by ten days at most. [22]

Fall of Rangoon Edit

Though the Sittang River was in theory a strong defensive position, the disaster at the bridge left the Allied forces too weak to hold it. General Archibald Wavell, the commander-in-chief of the ABDA Command, nevertheless ordered Rangoon to be held. He was expecting substantial reinforcements from the Middle East, including an Australian infantry division. On 28 February, he formally relieved Hutton (although Hutton had officially already been superseded in command by General Harold Alexander), and on the following day he sacked Smyth, who was in any case very ill. [24]

Although the Australian government refused to allow its troops to be committed to Burma, some British and Indian reinforcements, including the British 7th Armoured Brigade (equipped with new M3 Stuart tanks) [25] and the 63rd Indian Infantry Brigade, landed in Rangoon. Alexander ordered counter-attacks against the Japanese at Pegu, 40 miles (64 km) northeast of Rangoon, but soon realised that there was no hope of defending Rangoon. On 7 March, the Burma Army evacuated Rangoon after implementing a scorched earth plan to deny the Japanese the use of its facilities. The port was destroyed and the oil terminal was blown up. As the Allies departed, the city was on fire.

The remnants of the Burma Army faced encirclement as they retreated north from the city, but broke through the Taukkyan Roadblock as the result of an error on the part of the local Japanese commander. Colonel Takanobu Sakuma, commanding the Japanese 214th Infantry Regiment, had been ordered to block the main road north from Rangoon to Prome while the main body of the 33rd Division circled round the city to attack from the west. The retreating British and Indian troops were thrown back when they attempted to break through Sakuma's road block. Alexander ordered another attack but found the Japanese had gone. Not realising that the British were evacuating Rangoon, Sakuma had withdrawn the road block, as ordered, once the 33rd Division reached its intended positions. [26] Had he not done so, the Japanese might have captured General Alexander and much of the rest of the Burma Army.

After the fall of Rangoon, the Allies tried to make a stand in central Burma. It was hoped that the Chinese Expeditionary Force in Burma, commanded by Luo Zhuoying and consisting of the Fifth Army (commanded by Du Yuming) and the Sixth and Sixty-sixth Armies, could hold a front south of Mandalay. The Chinese armies each had approximately the strength of a British division but comparatively little equipment. Meanwhile, the newly created Burma Corps which had been formed to relieve Burma Army headquarters of the day-to-day responsibility for operations and consisted of 1st Burma Division, 17th Indian Division and 7th Armoured Brigade, defended the Irrawaddy River valley. Supplies were not immediately a problem, as much war material (including material originally meant for shipment to China) had been evacuated from Rangoon, rice was plentiful and the oilfields in central Burma were still intact, but no proper land routes from India existed and only the recapture of Rangoon would allow the Allies to hold Burma indefinitely.

The Allies hoped that the Japanese advance would slow down instead, it gained speed. The Japanese reinforced their two divisions in Burma with the 18th Division transferred from Malaya and the 56th Division transferred from the Dutch East Indies after the fall of Singapore and Java. They also brought in large numbers of captured British trucks and other vehicles, which allowed them to move supplies rapidly using southern Burma's road network, and also use Motorised infantry columns, particularly against the Chinese forces. The Royal Air Force wing operating from Magwe was crippled by the withdrawal of the radar and radio-intercept units to India [27] and the Japanese soon gained supremacy in the air. Unopposed Japanese bomber fleets attacked almost every major town and city in the Allied-held part of Burma, causing widespread destruction and disorder. The rapidly expanding Burma Independence Army harassed the Allied forces, while many Bamar soldiers of the Burma Rifles were deserting.

The Allies were also hampered by the progressive breakdown of the civil government in the areas they held, and the large numbers of refugees. The flow of refugees began soon after the bombing of Rangoon in late December 1941 and increased to a "mass exodus" in February 1942 as the Indian (and Anglo-Indian and Anglo-Burmese) population of Burma fled to India, fearing both the Japanese and hostile Burmese. Middle-class Indians and mixed-race refugees could often afford to buy tickets on ships or even planes, while ordinary labourers and their families in many cases were forced to make their way on foot. [28]

The commander of Burma Corps, Lieutenant General William Slim, tried to mount a counter-offensive on the western part of the front, but his troops were repeatedly outflanked and forced to fight their way out of encirclement. The corps was gradually pushed northward towards Mandalay. The 1st Burma Division was cut off and trapped in the blazing oilfields at Yenangyaung, which the Allies themselves demolished to deny the facilities to the Japanese. Although the division was rescued by Chinese infantry and British tanks in the Battle of Yenangyaung, it lost almost all its equipment and its cohesion.

En la parte oriental del frente, en la batalla de la carretera Yunnan-Birmania, la 200.a División china detuvo a los japoneses durante un tiempo alrededor de Toungoo, pero después de su caída, el camino quedó abierto para que las tropas motorizadas de la 56.a División japonesa destruyeran el territorio. El Sexto Ejército chino hacia el este en los estados de Karenni y avanza hacia el norte a través de los estados de Shan para capturar Lashio, flanqueando las líneas defensivas aliadas y cortando a los ejércitos chinos de Yunnan. Con el colapso efectivo de toda la línea defensiva, quedaba poca opción más que una retirada por tierra a la India o Yunnan.

Allied retreat Edit

The retreat was conducted in horrible circumstances. Refugiados hambrientos, rezagados desorganizados y enfermos y heridos obstruían las primitivas carreteras y caminos que conducían a la India.

At least 500,000 civilian fugitives reached India, while an unknown number, conservatively estimated between 10,000 and 50,000, died along the way. In later months, 70 to 80% of those who reached India were afflicted with diseases such as dysentery, smallpox, malaria or cholera, with 30% "desperately so". [29]

On 26 April the British, Indian and Burman forces joined the civilians in a full retreat. [30] The Burma Corps retreated to Manipur in India. At one stage, Alexander proposed that the 7th Armoured Brigade and one infantry brigade accompany the Chinese armies into Yunnan, but he was persuaded that the armoured brigade would quickly become ineffective once it was cut off from India.

The Japanese tried to cut off Burma Corps by sending troops by boat up the Chindwin River to seize the riverside port of Monywa on the night of 1/2 May. [31] The hastily reconstituted 1st Burma Division was unable to recapture Monywa, but allowed the rest of the Corps to withdraw to the north. [32] As the Corps tried to cross to Kalewa on the west bank of the Chindwin by ramshackle ferries on 10 May, the Japanese advancing from Monywa attempted to surround them in a "basin" encircled by cliffs at Shwegyin on the east bank. Although counter-attacks allowed the troops to escape, most of the Burma Corps' remaining equipment had to be destroyed or abandoned. [33]

Burma Corps reached Imphal in Manipur just before the monsoon broke in May 1942. The ad hoc Burma Corps HQ was disbanded and IV Corps HQ, which had recently arrived in India, took over the front. The troops found themselves living out in the open under the torrential monsoon rains in extremely unhealthy circumstances. El ejército y las autoridades civiles de la India tardaron mucho en responder a las necesidades de las tropas y los refugiados civiles. Although the front-line units had maintained some semblance of order, many improvised units and rear-area troops had dissolved into a disorderly rout. [34] The troops were in an alarming state, with "hair-raising stories of atrocities and sufferings". [35]

The British Civil Government of Burma had meanwhile fallen back to Myitkyina in Northern Burma, accompanied by many British, Anglo-Indian and Indian civilians. The Governor (Reginald Dorman-Smith) and the most influential civilians were flown out from Myitkyina Airfield, with some of the sick and injured. [36] The majority of the refugees at Myitkyina were forced to make their way to India via the unhealthy Hukawng Valley and the precipitous forested Patkai Range. Many died on the way, and when they reached India, there were several instances in which civil authorities allowed white and Eurasian civilians to continue while preventing Indians from proceeding, effectively condemning many to death. [37] By contrast, many private individuals such as the Assam Tea Planters Association did their best to provide aid.

The Japanese advance cut off many of the Chinese troops from China. Many of them also retreated via the Hukawng Valley route and subsisted largely by looting, further increasing the misery of the refugees. The Chinese 38th Division however, commanded by Sun Li-jen, fought its way westward across the Chindwin, arriving in India substantially intact although with heavy casualties. [38] The 23,000 [39] Chinese soldiers who had retreated into India were put under the command of the American General Joseph Stilwell, who had also made his way to India on foot, and were concentrated in camps at Ramgarh in Bihar. Después de recuperarse, fueron reequipados y capacitados por instructores estadounidenses. The remaining Chinese troops tried to return to Yunnan through remote mountainous forests but many died on the way.

Halt to operations Edit

The Japanese 18th and 56th Divisions pursued the Chinese into Yunnan, but were ordered to halt on the Salween River on 26 April. [40] The Japanese 33rd Division likewise halted on the Chindwin at the end of May, ending the campaign until the end of the monsoon rains. In the coastal Arakan Province, some of the Burma Independence Army reached Akyab Island before the Japanese troops. However, they also instigated riots between the Buddhist and Muslim populations of the province. [41] The Japanese advance in Arakan ended just south of the Indian frontier, prompting the British military and civil authorities in and around Chittagong to implement a premature "scorched earth" policy which contributed to the Bengal Famine of 1943.

On 21 December 1941, Thailand had signed a military alliance with Japan. On 21 March 1942, the Japanese agreed that Kayah State and the Shan States were to be under Thai control. The leading elements of the Thai Phayap Army crossed the border into the Shan States on 10 May 1942. Three Thai infantry divisions and one cavalry division, supported by the Royal Thai Air Force, captured Kengtung on 27 May. The opposition had been the 93rd Division of the National Revolutionary Army, which was already cut off by the Japanese advance to the Salween River and was retreating.

On 12 July, a Thai division began to occupy Kayah State. They drove the Chinese 55th Division from Loikaw, taking many prisoners. The Thai remained remained in control of the Shan States for the remainder of the war. Their troops suffered from shortage of supplies and disease, but were not subjected to Allied attacks.

Panglong, a Chinese Muslim town in British Burma, was entirely destroyed by the Japanese forces during their invasion. [42] The Hui Muslim Ma Guanggui became the leader of the Hui Panglong self-defense guard created by Su [ ¿Quién? ] , who was sent by the Kuomintang government of the Republic of China. The Japanese burned Panglong, driving out the over 200 Hui households out as refugees. Yunnan and Kokang received the refugees from Panglong. One of Ma Guanggui's nephews was Ma Yeye, a son of Ma Guanghua and he narrated the history of Panglong including the Japanese attack. [43]

An account of the Japanese attack on the Hui in Panglong was written and published in 1998 by a Hui from Panglong called "Panglong Booklet". [44] The Japanese attack caused the Hui Mu family to seek refuge in Panglong but they were driven out again to Yunnan when the Japanese attacked Panglong. [45]


Comments on Remembering the Forgotten Army of the Burma Campaign

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Another source of help might be the Imperial War Museum or National Army Museum who might be able to provide guidance on the best way to search your Grandfather’s history. As a final thought, you could contact the Burma Star Association whose records might also help – particularly if they have members who served alongside your Grandfather. However, as with all such organisations, time is gently running out in terms of being able to talk to those who served in WW2 and you might be well advised to move as fast as you can.

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