Cabeza de piedra colosal olmeca, San Lorenzo

Cabeza de piedra colosal olmeca, San Lorenzo


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Cabezas de piedra colosales olmecas

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Era el año 1869. En una publicación bastante oscura impresa por la Sociedad Mexicana de Geografía y Estadística, apareció un breve aviso escrito por un hombre llamado José Melgar. Iba acompañado de un grabado de lo que hoy se conoce como Monumento A en Tres Zapotes. Melgar escribió:

“En 1862, estaba en la región de San Andrés Tuxtla, un pueblo del estado de Veracruz, México. Durante mis excursiones, supe que unos años antes se había desenterrado una Cabeza Colosal, de la siguiente manera. A una leguas y media de una hacienda de caña de azúcar, en la vertiente occidental de la Sierra de San Martín, un peón de la hacienda, mientras cortaba el bosque para su campo, descubrió en la superficie del suelo lo que parecía como el fondo de una gran tetera de hierro al revés. Notificó al dueño de la hacienda, quien ordenó su excavación. Y en el lugar de la tetera se descubrió la cabeza antes mencionada. Se dejó en la excavación como no se pensaría en moverlo, siendo de granito y midiendo dos varas de altura con las proporciones correspondientes… A mi llegada a la hacienda, le pedí al dueño del predio donde se descubrió la cabeza, que me llevara que lo mire. Fuimos, y me sorprendió: como obra de arte, es sin exagerar una escultura magnífica… lo que me asombró fue el tipo etíope representado. Reflexioné que indudablemente había habido negros en este país, y que esto había sido en la primera época del mundo ”.

En el momento de los escritos de Melgar, la mayor parte del pasado antiguo de México todavía estaba envuelto en misterio. El sistema de escritura de los mayas tardó un siglo en ser descifrado. Muchas de las principales ruinas que son familiares hoy en día ni siquiera se conocían o no se habían explorado a fondo. El método científico aplicado a la arqueología, que ni siquiera era una disciplina formalmente reconocida, estaba lejos de ser utilizado. Las ciudades perdidas en la jungla y los rumores de civilizaciones desaparecidas alimentaron muchas especulaciones sobre los orígenes de los antiguos pueblos mesoamericanos. En cualquier momento del siglo XIX, se decía que los antiguos mexicanos eran antiguos asirios, viajeros prehistóricos de la India, una tribu perdida de Israel, romanos náufragos y, como especulaba Melgar, africanos negros. Las características de esa primera cabeza olmeca encontrada en 1858 desconcertarían a los investigadores durante bastante tiempo. Tenía una nariz plana y ancha, labios carnosos y ojos sin el pliegue característico de los nativos americanos. A medida que se desarrolló la ciencia de la arqueología y se descubrieron más de estas cabezas, surgió una visión más clara de lo que más tarde se llamaría la Civilización Olmeca.

La cabeza de Melgar no se conocería fuera de México hasta 1905 cuando el arqueólogo alemán Eduard Seler y su esposa la visitaron y los periódicos europeos recogieron la historia. Sería la única cabeza de piedra olmeca colosal conocida hasta el descubrimiento de 1925 del sitio arqueológico de La Venta en el moderno estado mexicano de Tabasco por un arqueólogo nacido en Dinamarca Frans Blom y su compañero de expedición estadounidense Oliver La Farge de la Universidad de Tulane. Los dos no se dieron cuenta de que habían tropezado con una ciudad perdida construida por los miembros de la civilización más antigua de México, los olmecas, y describieron La Venta como un sitio maya.

El término "olmeca" había existido desde el siglo XVI, pero no se usaba con frecuencia y no se empleaba como lo es hoy, para denotar "la madre de las civilizaciones mesoamericanas" que existieron en las selvas mexicanas desde alrededor del 1200 a. C. hasta el 400. ANTES DE CRISTO. El término "olmeca" se traduce libremente como "la gente del caucho" o "la gente que vive en la tierra del caucho". En la década de 1930, el término comenzó a usarse para describir a la gente pre-maya de las tierras bajas tropicales que construyeron grandes centros cívicos-ceremoniales y dejaron miles de intrincados artefactos. Matthew Stirling, del Smithsonian Institution, descubrió una inscripción fechada en el sitio de Tres Zapotes en 1939 que sitúa el apogeo de la ciudad siglos antes de la civilización maya clásica. A mediados del siglo XX comenzó a surgir una imagen más sólida de lo que hoy se conoce como la civilización olmeca, centrada en tres sitios importantes en la costa del Golfo de México: Tres Zapotes, La Venta y San Lorenzo.

Las enormes cabezas de piedra incorpóreas son quizás las señas de identidad más famosas de los olmecas. Hay 17 cabezas de piedra colosales olmecas conocidas, la última descubierta en 1994. 10 fueron descubiertas en el sitio de San Lorenzo, 4 en La Venta, 2 en Tres Zapotes y una en el pequeño sitio arqueológico de La Cobata en el estado de Veracruz. Fuera de estas 17 cabezas se ha descubierto en Takalik Abaj, Guatemala, una piedra de altar que puede haber sido tallada en una antigua cabeza olmeca. Se han encontrado posibles fragmentos de cabezas colosales en San Lorenzo y en un sitio mucho más pequeño llamado San Fernando en el estado de Tabasco. Hecha de basalto, cada cabeza mide aproximadamente de 5 a 11 pies de alto y pesa entre 6 y 50 toneladas. Los rasgos faciales son similares entre las cabezas: labios grandes, mejillas redondeadas y narices anchas. Cada cabeza también lleva lo que parece un casco o un tocado. Si bien cada cabeza olmeca es estilísticamente similar, cada pieza es única, casi con una personalidad específica, lo que lleva a los investigadores a creer que estas esculturas fueron hechas para representar gobernantes reales. Las expresiones faciales de estas cabezas generalmente tienden a ser severas o inexpresivas. Sin embargo, la cabeza conocida como La Venta Monument 2, con sus mejillas agrupadas y labios hacia arriba, claramente sonríe al espectador. Esto está en marcado contraste con la primera cabeza descubierta por Melgar en la década de 1850 que tiene una expresión de disgusto, casi un ceño fruncido. También se puede argumentar que estas cabezas representaban gobernantes debido a la gran cantidad de recursos que se necesitaron para hacerlas. La gente de la cantera, los trabajadores para mover las piedras, los artistas y otros trabajadores variados requirieron mucha coordinación y control, y los arqueólogos teorizan que las esculturas monumentales solo hubieran sido posibles en una sociedad "de arriba hacia abajo" altamente estratificada. Además, las diferencias en las apariencias de las cabezas sugieren individuos únicos y no representaciones estándar de los dioses. Sin una historia oral o registros escritos sobre estas cabezas, es difícil determinar por qué se hicieron o cuántos años tienen en realidad. Los eruditos generalmente los fechan en el apogeo de la civilización olmeca, que fue alrededor del 900 a. C. Algunas cabezas se fechan por asociación, haciendo suposiciones sobre lo que se encuentra a su alrededor. Esto a menudo es complicado, ya que muchas de las cabezas claramente se han movido de sus ubicaciones originales, posiblemente varias veces. Como es imposible fechar la piedra tallada, es posible que los investigadores nunca puedan determinar las fechas exactas de estas cabezas.

Como se mencionó anteriormente, las cabezas de piedra estaban hechas de basalto. Los investigadores han determinado que las piedras utilizadas en las 17 cabezas olmecas conocidas provienen de una fuente: la Sierra de los Tuxtlas en el estado de Veracruz. En las laderas sur de las montañas hasta el día de hoy hay grandes cantos rodados hechos de lo que se llama basalto del Cerro Cintepec, que varía de un color gris claro a oscuro. Esos cantos rodados que se veían como "en forma de cabeza" probablemente fueron seleccionados para el transporte fuera de la montaña. Algunos de estos cantos rodados hicieron un recorrido de casi 160 kilómetros para llegar a los destinos finales de los talleres en los principales centros urbanos olmecas. Como los olmecas no tenían bestias de carga ni ningún uso práctico de la rueda, uno solo puede imaginar cómo estas gigantescas rocas se movieron a través de colinas, pantanos y vías fluviales. Se han descubierto talleres de basalto en San Lorenzo, donde las rocas colosales probablemente se transformaron en cabezas de reyes. Como los olmecas no tenían herramientas de metal, las enormes cabezas se formaron mediante el uso de herramientas de piedra piedra sobre piedra. Se encontraron abrasivos similares a la arena en estos talleres, lo que llevó a los arqueólogos a creer que en las etapas finales de la escultura, las cabezas se alisaron y se terminaron finamente. Debió haber tomado meses hacer solo una cabeza, si no más, y eso no incluye el transporte que puede haber agregado meses adicionales al proyecto.

Fuera de la arqueología convencional, existe un campo de estudios separado dedicado a los jefes olmecas que se concentra en la teoría "fuera de África" ​​de los orígenes de la civilización olmeca. Gran parte de la literatura arqueológica tradicional se refiere a las esculturas como si tuvieran características de "negroide". El descubridor de la primera cabeza olmeca, José Melgar, la describió como de rasgos “etíopes” y asumió que una civilización negra visitó el México antiguo. Las impresiones iniciales de Melgar a menudo son citadas por los revisionistas de ascendencia africana. En el libro de Clyde Winter, Atlantis en Méxicoy de Ivan van Sertima, Vinieron antes que Colón: la presencia africana en la América antigua, los autores defienden el caso de una antigua civilización africana que tuvo un reino en México hace unos miles de años. Los autores no solo se refieren a las colosales cabezas de piedra y otras obras de arte, sino que también se refieren a afirmaciones de esqueletos africanos que se encuentran en algunos sitios olmecas. La evidencia de los esqueletos se ha suprimido, afirman muchos investigadores alternativos, al igual que se ha suprimido la evidencia de gigantes o extraterrestres. Además de los rumores de esqueletos y cabezas olmecas con rasgos "negroides", hay muy poco en esta teoría "fuera de África", que ganó impulso en las décadas de 1960 y 1970 durante una enorme ola de teorías alternativas sobre el México antiguo. El hecho de que los nativos actuales de las áreas de Tabasco y Veracruz todavía tengan las mismas características que los que se encuentran en las colosales cabezas de piedra y carezcan de ADN africano es de poco consuelo para un investigador inclinado a pensar de cierta manera. Hasta que salga a la superficie evidencia más tangible del contacto africano, la mayoría de los arqueólogos se contentan con llamar a los olmecas “La civilización madre del México antiguo” y verlos como algo único y completamente mexicano.

Una colosal cabeza de piedra olmeca incluso llegó a formar parte de la cultura popular estadounidense. El 11 de agosto de 1991, durante la segunda temporada de la serie de televisión animada Los Simpsons, un programa transmitido en el que Bart salva la vida del Sr. Burns con una transfusión de sangre. Como muestra de su agradecimiento, el Sr. Burns le da a Bart una enorme cabeza de piedra a la que llama, Xtapolapocetl (se pronuncia "Ex-tapo-lapo-kettle"), "El dios olmeca de la guerra". A la familia no le gusta la cabeza olmeca, a pesar de que Bart piensa que es genial, y termina en el sótano de los Simpson. La cabeza olmeca aparecería de fondo en otros 17 episodios, en la película de Los Simpson y en un videojuego llamado "Los Simpson: Aprovechado". Al igual que las cabezas olmecas reales, la versión de Los Simpson se mueve mucho y finalmente termina en su venta de garaje. Nadie lo compra como aparece en programas posteriores. En episodios futuros, es posible que todavía veamos una colosal cabeza de piedra olmeca en el sótano de la familia de dibujos animados favorita de Estados Unidos. Hasta entonces, los arqueólogos esperan ansiosos el descubrimiento del próximo real en las selvas de México.


En San Lorenzo se han encontrado diez colosales cabezas de piedra que representan cabezas de gobernantes pasados ​​y presentes. La evidencia sugiere que estas cabezas estaban enlucidas y pintadas con colores brillantes. Se dispusieron en conjuntos y se colocaron en una plaza pavimentada con arena roja y grava amarilla. Los tronos en forma de sarcófago vinculaban a los reyes vivos con sus antepasados.

Una procesión real alineada con el eje norte-sur de la meseta abrió el camino hacia el centro. En el centro del sitio hay dos palacios: el Palacio Rojo de San Lorenzo y la Acrópolis de Stirling. El Palacio Rojo era una residencia real con una subestructura de plataforma, pisos rojos, soporte de techo de basalto, escalones y desagüe. La Acrópolis de Stirling puede haber sido la residencia sagrada y está rodeada por una pirámide, un grupo E y un juego de pelota.


Cabeza de piedra colosal olmeca, San Lorenzo - Historia

Los olmecas eran una cultura de pueblos antiguos de las tierras bajas del este de México. A menudo se les considera como los Cultura Madre de civilizaciones posteriores de la América Central. El pueblo olmeca se llamaba a sí mismo Xi (pronunciado Shi).

Retrato de un hombre. Esta cabeza de piedra verde de tamaño natural fue encontrada en Tenango del Valle, Estado de México, sorprendentemente a una distancia al oeste del corazón olmeca de Veracruz y Tabasco.

El dominio olmeca se extendía desde las montañas de Tuxtlas en el oeste hasta las tierras bajas de Chontalpa en el este, una región con variaciones significativas en geología y ecología. Se han encontrado más de 170 monumentos olmecas dentro del área, y el ochenta por ciento de ellos se encuentran en los tres centros olmecas más grandes, La Venta, Tabasco (38%), San Lorenzo Tenochtitlan, Veracruz (30%) y Laguna de los Cerros, Veracruz. (12%).

Esos tres centros olmecas principales están espaciados de este a oeste a través del dominio para que cada centro pueda explotar, controlar y proporcionar un conjunto distinto de recursos naturales valiosos para la economía olmeca en general. La Venta, el centro oriental, está cerca de los ricos estuarios de la costa y también podría haber proporcionado cacao, caucho y sal. San Lorenzo, en el centro del dominio olmeca, controlaba la vasta llanura aluvial de la cuenca de Coatzacoalcos y las rutas comerciales fluviales. La Laguna de los Cerros, adyacente a las montañas de Tuxtlas, está ubicada cerca de importantes fuentes de basalto, una piedra necesaria para fabricar manos, metates y monumentos. Quizás las alianzas matrimoniales entre centros olmecas ayudaron a mantener tal red de intercambio.

Los olmecas eran matemáticos y astrónomos inteligentes que hacían calendarios precisos.

El epi-olmeca - del 31 a.C. - los pueblos que posteriormente habitaron las mismas tierras y probablemente descendieron, al menos en parte, de los olmecas, parecen haber sido los primeros usuarios del sistema de registro del tiempo de barras y puntos.

Detalle de la fecha de cuenta larga

El bajo relieve de esta piedra muestra el detalle de un registro numérico de cuatro dígitos, leído como 15.6.16.18. El sistema de conteo vigesimal (o base 20) se ha utilizado en toda Mesoamérica. Un valor de 5 está representado por una barra, y un valor de 1 está representado por un punto, de modo que las tres barras y el único punto aquí representan 16. Los mayas adoptarían más tarde este sistema de conteo para su calendario de Cuenta Larga. La fecha en este relieve es la fecha más antigua registrada en Mesoamérica, correspondiente a un día del año 31 a. C.

La escritura olmeca es única. Tanto los olmecas como los epi-olmecas tenían sistemas de escritura jeroglífica. El olmeca es un sistema de escritura silábica utilizado en el corazón de los olmecas desde el año 900 a. C. hasta el 450 d. C. Los olmecas tenían una escritura silábica y jeroglífica. Los signos jeroglíficos eran simplemente signos silábicos olmecas utilizados para hacer dibujos. Hay dos formas de escritura jeroglífica olmeca: los jeroglíficos puros (o signos pictóricos) y los jeroglíficos fonéticos, que son una combinación de signos silábicos y logográficos.

El desciframiento de la escritura olmeca del México antiguo nos proporciona una profunda visión del mundo olmeca. Los eruditos han reconocido desde hace mucho tiempo que los olmecas grabaron muchos símbolos o signos en cerámica, estatuillas, bastones / cetros, estelas y bajorrelieves que han sido reconocidos como una posible forma de escritura.

Muchos de los primeros eruditos se mostraron reacios a creer que una sociedad tan sofisticada como la olmeca podría haberse desarrollado en el hábitat tropical de la costa del Golfo, y algunos plantearon la hipótesis de que los olmecas originalmente habían emigrado de otros lugares. Sin embargo, excavaciones recientes han proporcionado nueva información valiosa sobre la antigüedad de esos sitios y sobre las formas de vida olmecas en esos centros. Sus fechas de radiocarbono nos informan que La Venta y San Lorenzo fueron habitadas desde el 1700 a.C., por pueblos que fueron los antepasados ​​directos de la costa del Golfo. Eran cultivadores de maíz que complementaban sus dietas con la pesca y la caza. Los lingüistas sugieren que hablaban un idioma relacionado con los idiomas Mixe y Zoque de hoy.

Los grandes centros olmecas que pronto se desarrollaron en La Venta, San Lorenzo y Laguna de los Cerros, y los centros más pequeños como Tres Zapotes, no eran simplemente sitios religiosos vacíos, sino asentamientos dinámicos que incluían artesanos y agricultores, así como especialistas religiosos. y los gobernantes. La arquitectura olmeca en San Lorenzo, por ejemplo, incluye edificios ceremoniales públicos, residencias de élite y casas de plebeyos. Los edificios de ceremonias públicas olmecas eran típicamente montículos de plataforma de tierra, algunos de los cuales tenían estructuras más grandes que parecían casas construidas sobre ellos. En La Venta podemos ver que después del 900 a.C. tales montículos de plataforma se dispusieron alrededor de grandes áreas de plaza e incluyen un nuevo tipo de arquitectura, un montículo piramidal alto.

RIEGO - SISTEMAS DE DRENAJE DE PIEDRA

Una característica importante en los centros olmecas era su red enterrada de líneas de drenaje de piedra: largos bloques rectangulares de basalto en forma de U colocados de punta a punta y cubiertos con piedras de remate. La nueva investigación de San Lorenzo sugiere que esos sistemas eran en realidad acueductos utilizados para proporcionar agua potable a las diferentes áreas del asentamiento. Algunas de las piedras del acueducto, como el Monumento 52 de San Lorenzo, también eran monumentos, lo que indica que el sistema de acueductos también tenía un carácter sagrado.

Los juegos de pelota de goma tienen una gran antigüedad en todo el continente americano, y el reciente descubrimiento de varias pelotas de goma en el sitio olmeca de El Manatí, cerca de San Lorenzo, confirma que el juego lo jugaban los olmecas. Los arqueólogos que trabajaban en La Venta hace veinte años descubrieron lo que hipotetizaron eran los restos de una cancha de pelota allí, y es posible que tales canchas de pelota también fueran parte de la arquitectura de los centros olmecas.

En 1862 se descubrió una colosal cabeza de piedra en el estado de Veracruz a lo largo de la humeante Costa del Golfo de México. En los años siguientes, los artefactos de la cultura más tarde denominada olmeca aparecieron en sitios muy extendidos en México y América Central adyacente, con la mayor cantidad de temas característicos presentes en la región del descubrimiento original.

Los monumentos también fueron una característica importante de los centros olmecas. Hoy nos dan una idea de la naturaleza de la ideología olmeca. Las cabezas colosales son retratos imponentes de gobernantes olmecas individuales, y el gran símbolo que se muestra en el 'casco' de cada cabeza colosal parece ser un motivo de identificación para esa persona.

Cabezas colosales glorificaron a los gobernantes mientras estaban vivos y los conmemoraron como antepasados ​​venerados después de su muerte. Los altares eran en realidad los tronos de los gobernantes olmecas. La talla en la parte delantera del trono muestra al gobernante identificado sentado en un nicho que simboliza la entrada de una cueva a los poderes sobrenaturales del inframundo. Esa escena comunicó a la gente la asociación de su gobernante con el poder cosmológico.

Las magníficas y colosales cabezas de piedra, los enormes altares y las sofisticadas estatuas antropomórficas y zoomorfas que se encuentran en los sitios olmecas en el sur de Veracruz y Tabasco, son los monumentos más antiguos conocidos en el México prehispánico.

En 1939 se descubrió una talla cerca de la gigantesca cabeza con un característico diseño olmeca en un lado y un símbolo de fecha en el otro. Esto reveló una verdad impactante: los olmecas tenían un derecho mucho mayor a ser considerados la cultura madre. Cientos de años antes de lo que nadie hubiera imaginado, las aldeas sencillas habían dado paso a una sociedad compleja gobernada por reyes y sacerdotes, con impresionantes centros ceremoniales y obras de arte.

Ahora se sabe que dos colosales cabezas de piedra de San Lorenzo habían sido originalmente grandes altares rectangulares que luego fueron transformados en cabezas colosales. Cuando murió un gobernante, fue venerado convirtiendo su trono en su colosal cabeza de retrato.

Aunque la arqueología ha respondido muchas preguntas sobre los olmecas, aún quedan muchas más. La investigación se ha concentrado principalmente en los centros de San Lorenzo y La Venta, y se sabe muy poco sobre la Laguna de los Cerros, o los centros olmecas más pequeños, o la vida olmeca en pequeñas aldeas agrícolas. También tenemos muy poca información arqueológica sobre el 500-300 a.C. período de tiempo en el sur de Veracruz y Tabasco y, por lo tanto, no sabemos cómo terminó la cultura olmeca. San Lorenzo y La Venta disminuyeron en importancia, quizás debido a cambios importantes en los sistemas fluviales que ayudaron a mantener esos centros. Sin embargo, en la zona norte del dominio olmeca hubo cierta continuidad cultural mucho después del 500 a. C. Tres Zapotes se convirtió en un importante centro post-olmeca, y Laguna de los Cerros continuó como un centro importante en el período Clásico.

Una de las enormes esculturas olmecas encontradas en La Venta: esta cabeza mide aproximadamente 6 pies de alto y 5 pies de ancho. La piedra de la que se cortó se extrajo a más de 50 millas de donde se descubrió, lo que provocó especulaciones sobre cómo se transportó.

Los olmecas hacían cerámica fina y joyas de jade talladas. Tuvieron logros tempranos en el arte. Quizás los hallazgos más increíbles de la cultura olmeca son las esculturas. Los olmecas utilizaron madera, basalto y jade para hacer las estatuas. Se dice que los artefactos de madera son los más antiguos de Mesoamérica.

Los olmecas usaban basalto para hacer cabezas colosales. El tamaño de estas cabezas variaba de 5 pies a 11 pies de alto. Algunos dicen que las cabezas representan una ofrenda de sacrificio. Otros piensan que retratan a los antepasados ​​olmecas de élite. Estos jefes también se han interpretado como guerreros o jugadores de pelota. El basalto también se usó para tallar tronos.

Los olmecas usaron el arte para glorificar a los gobernantes haciéndolos monumentos de criaturas sobrenaturales para retratarlos como en parte humanos y en parte bestias. La bestia solía ser el jaguar. Se cree que estos monumentos fueron aniquilados tras la muerte del líder. Las figurillas de jade eran pequeñas y asexuadas. Algunas de las estatuas más elaboradas llevaban un tocado extenso con una cola larga y placas de pecho rectangulares, se sentaban con las piernas cruzadas, se inclinaban hacia adelante y miraban al frente.

Un motivo característico del arte olmeca es un rostro humano con la boca de un jaguar, a veces llamado & quotwere-jaguar & quot (como en el hombre lobo). Esto sugiere una derivación de la religión olmeca del cambio de forma chamánico. Existe evidencia de que los olmecas practicaban el sacrificio humano, incluido el de infantes.

El aspecto más conocido del chamanismo en la religión mesoamericana, y en todo el chamanismo nativo americano, es la capacidad de asumir los poderes de los animales asociados con el chaman. Estos animales se llaman nahuales, y en el arte olmeca el más común de ellos es el jaguar. En cierto sentido, el espíritu óptimo tendría la espiritualidad y el intelecto del hombre y la ferocidad y fuerza del jaguar; todo esto se combina en el chamán y su jaguar nahuale. El Niño Jaguar puede ejemplificar esta combinación. Esta es una representación muy común en el arte olmeca, y a menudo incluye los ojos rasgados y la boca curva pronunciada en este primer plano.

Esta es una de las muchas cabezas hechas por los olmecas. Casi todas estas cabezas colosales tienen las mismas características: nariz aplanada, labios anchos y tocado que cubre la cabeza, posibles características de los reyes guerreros olmecas. A menudo talladas en piedra volcánica en la fuente de la piedra, estas cabezas serían transportadas en balsa a los centros de las principales ciudades olmecas a lo largo de la costa sur del Golfo de México. De las 9 cabezas catalogadas de las ruinas de San Lorenzo en el sur del estado de Veracruz, esta se conoce como San Lorenzo 6.


Contenido

La evidencia más temprana de la cultura olmeca se encuentra en las cercanías de El Manatí, un pantano de sacrificios con artefactos que datan del 1600 a. C. o antes. Los agricultores sedentarios habían vivido en el área durante siglos antes de que San Lorenzo se convirtiera en un centro regional. [2]

San Lorenzo fue el primer sitio olmeca que demuestra complejidad a nivel estatal. El sitio dominaba las tierras bajas de la costa del golfo, creando una difusión cultural olmeca por el resto de Mesoamérica. Los hallazgos icónicos en el sitio son las famosas cabezas colosales. Las cabezas colosales miden hasta 200 centímetros (79 pulgadas) de altura. Según los hallazgos arqueológicos, los arqueólogos han dividido la historia olmeca en cuatro etapas: etapa de formación (1700-1300 a. C.), etapa de integración (1300-900 a. C.) etapa de expansión (900-300 a. C.) y etapa de desintegración (300 a. C. - 200 d. C.) . Otro término que usan los arqueólogos para categorizar a los olmecas es el Período Formativo, es decir, los años fundamentales que sentaron las bases para las sociedades complejas a nivel estatal. El Formativo Mesoamérica se puede dividir en tres períodos: Formativo Temprano (1800–900 a. C.), Formativo Medio (900 a 400 a. C.) y Formativo Tardío (400 a. C. - 200 d. C.). San Lorenzo fue la ciudad más grande de Mesoamérica desde aproximadamente 1200 a. C. hasta 900 a. C., momento en el que había comenzado a ser superada por el centro olmeca de La Venta. Hacia el 800 a. C., había poca o ninguna población, aunque hubo una importante recolonización de la meseta de San Lorenzo entre el 600 y el 400 a. C. y nuevamente entre el 800 y el 1000 d. C.

En contraste con los alrededores pantanosos de La Venta, San Lorenzo estaba situado en medio de una gran área agrícola. [3] San Lorenzo parece haber sido en gran parte un sitio ceremonial, una ciudad sin murallas, centrada en medio de una amplia población agrícola de mediana a gran extensión. El centro ceremonial y los edificios auxiliares podrían haber albergado a 5.500, mientras que toda el área, incluidas las zonas del interior, podría haber llegado a 13.000. [4]

Se cree que mientras San Lorenzo controlaba gran parte o toda la cuenca de Coatzacoalcos, las áreas al este (como el área donde La Venta se destacaría) y al noroeste (como las montañas de Tuxtla) eran el hogar de entidades políticas independientes. [5]

Construido sobre unas 700 hectáreas (1.700 acres) de terreno elevado entre los afluentes activos en ese momento, el núcleo de San Lorenzo cubre 55 hectáreas (140 acres) [6] que se modificaron aún más mediante un extenso relleno y nivelación en una estimación de 500.000 a 2.000.000 metros cúbicos. (18,000,000 a 71,000,000 pies cúbicos) de relleno de tierra fueron necesarios, movidos por la carga de la canasta. Los gobernantes de San Lorenzo jugaron un papel crucial en la integración de una población que transformó el entorno natural en paisajes sagrados y seculares para la glorificación de la política de San Lorenzo. [7] Los arqueólogos Michael Coe y Richard Diehl calcularon que el área de 77 kilómetros cuadrados (30 millas cuadradas) de San Lorenzo que estudiaron podría producir aproximadamente 500 toneladas métricas (490 toneladas largas 550 toneladas cortas) de maíz al año, suficiente para alimentar a 5.556 personas. , más que la población estimada en ese momento. Los habitantes de San Lorenzo también consumían perro doméstico, róbalo, sábalo, mojarra, bagre y tortugas. Aunque algunos afirman que aquí se cultivaba mandioca, no se han encontrado pruebas de ello. [8]

San Lorenzo también contaba con un elaborado sistema de drenaje que usaba piedras enterradas, cubiertas y canalizadas como una especie de "tubería". [9] El agua de manantial estaba disponible en las tierras elevadas, pero no tanto en las tierras bajas. [10] Largas filas de piedras de drenaje en forma de U dirigían el agua hacia los bordes de la meseta, lo que reflejaba cómo los gobernantes dirigían y controlaban este precioso recurso. [11] Algunos investigadores han inferido que el propósito de este sistema no era solo proporcionar agua potable a la población sino también con fines rituales, y que la gobernación estaba "íntimamente ligada a la figura de un patrón de agua sobrenatural". [12]

Matthew Stirling fue el primero en comenzar las excavaciones en el sitio después de una visita en 1938. [13] Entre 1946 y 1970, se llevaron a cabo cuatro proyectos arqueológicos, incluido un estudio de la Universidad de Yale dirigido por Michael Coe y Richard Diehl realizado entre 1966 y 1968, seguido de por una pausa hasta 1990. La investigación de Coe enfrentó críticas de arqueólogos con mentalidad ecológica, aunque su estudio ecológico de San Lorenzo en el segundo volumen de su libro silenció a sus críticos. [14] El trabajo arqueológico se reinició en 1990, poniendo énfasis en el patrón de establecimiento de los niveles regional y comunitario ("en el patrón de asentamiento en los niveles de comunidad y de región". [15]

Se desconoce el nombre olmeca original de la zona, como todo el idioma olmeca. El nombre "San Lorenzo Tenochtitlán" fue acuñado por Stirling en 1955, tomado de las aldeas cercanas actuales, y se refiere a todo el complejo de sitios. Matthew Stirling dio el nombre de San Lorenzo Tenochtitlan a un grupo de tres asentamientos en una isla en los pantanos y marismas al oeste de Coatzacoalcos. San Lorenzo propiamente dicho ocupa las laderas y la cumbre de una meseta que se eleva 50 m sobre la llanura aluvial del río Coatzacoalcos. El sitio arqueológico de Tenochtitlán se encuentra dentro del moderno pueblo del mismo nombre en el extremo norte de la isla, y Potero Nuevo ocupa una colina al este de la meseta. Otro gran sitio ocupa la Loma del Zapote, una larga cresta que se extiende hacia el sur desde la meseta, que incluye la localidad conocida como El Azuzul en su extremo sur. [dieciséis]

Los sitios arqueológicos de San Lorenzo Tenochtitlán se pueden visitar de lunes a domingo, de 8:00 a 15:00 horas hora local.

El sitio de San Lorenzo es bien conocido por la multitud de esculturas de piedra que se exhiben. Algunas de estas esculturas representan deidades sobrenaturales, mientras que otras son encarnaciones de carne y hueso en la tierra. Se han descubierto hasta 124 esculturas de piedra y se sospecha que muchas más permanecen enterradas. Las esculturas varían en tamaño, con las gigantescas cabezas colosales que pesan hasta 28 toneladas. Todo el basalto utilizado en esta obra de arte se originó en el volcán Cerro Cintepec en las montañas de Tuxtla. Estas esculturas no solo se hicieron por su belleza estética, sino que también simbolizaron la impresionante forma en que los olmecas veían a sus deidades. También mostró el poder que tenían los gobernantes, porque una entrega exitosa de una piedra o escultura terminada implicaba una organización compleja y la capacidad de ordenar cantidades extremas de trabajo. [17]

En la década de 1960, Michael Coe y Richard Diehl realizaron excavaciones en San Lorenzo y los sitios circundantes, y definieron ocho fases principales de ocupación. Las fases de Ojochi (ca. 1750-1550 aC) y Bajío (ca. 1550-1450 aC) constituyeron la secuencia del Formativo Inicial pre-olmeca. En la fase del Formativo Temprano de las Chicharras (ca. 1450-1400 a. C.) aparecen en el sitio artefactos olmecas más característicos. San Lorenzo alcanzó la cima de su poder en la fase San Lorenzo (ca. 1400-1000 a. C.). Sin embargo, sufrió un declive al comienzo del período Formativo Medio. Este período abarca las fases Nacaste (ca. 1000–800 BCE) y Palangana (ca. 800–400 BCE). Su población disminuyó aún más en la fase del Formativo Tardío de Remplás (ca. 300–50 a. C.), y aunque hubo ocupación durante los períodos Clásico Temprano y Medio, no se volvió a ocupar hasta finales de la fase de Villa Alta (800–1000 d. C.). [18]

En la cima de la meseta de San Lorenzo, tronos masivos, cabezas colosales y esculturas más pequeñas de humanos, felinos, pájaros y monstruos sobrenaturales proclamaban el poder de sus gobernantes y su fuente sagrada. La mayoría de estas esculturas fueron talladas en basalto importado. The elites of San Lorenzo lived in large structures raised on low clay platforms amid the monuments that legitimized their authority. An elite residence named the "Red Palace" had earthen walls and floors, which were plastered with sand stained by hematite. Massive columns that were 4 metres (13 ft) tall and carved out of basalt supported the structure's roof, and L-shaped basalt benches are thought to have been used as step coverings. Blocks of bentonite clay and limestone have been found in the debris, and may have been used in the walls. Several structures had walls that were made of thick mud and 40 centimetres (16 in) thick, and lacked post-molds. They were evidently constructed using a rammed earth technique. Other structures employed bentonite masonry fixed with mud mortar. Floors were made of gravel or packed earth, or paved with bentonite blocks. [19]

The common folk lived on the slopes of the plateau, stepping down to a level 40 m below the summit. Their houses were thatched wattle–and-daub houses. Impressive amounts of labor went into building the San Lorenzo terraces. One of these terraces was held in place by a 7-metre (23 ft) high retaining wall. It is unclear if these terraces and houses were ordered to be constructed by rulers, or initiated by a group of commoners. [20]

Landscape modifications to the landscape around San Lorenzo also include causeways or dikes. The two largest ones bordered ancient river courses at Potrero Nuevo and El Azuzul, respectively. These may have provided some measure of flood control and possible served as wharfs for loading and unloading canoes. [20]

Further archaeological study was conducted at the El Bajio section of El Remolino, a site in North San Lorenzo, by Carl J. Wendt. This, coupled with studies of more central San Lorenzo, revealed quite a bit about how houses were organized. Wendt studied refuse throughout the site, using that information to infer the layout of buildings. Clutter refuse, that is, refuse that is potentially valuable or hazardous, was studied and progressed through several stages of disposal: discarded along areas near house walls, then moved to dumps or pits. [21] When people abandon a house, they usually leave refuse that is out of mind: behind large furniture, in corners, or outside on the periphery. Using this information, Wendt determined the likely architectural organization of the site. The data suggested that the architectural organization most likely followed the solar pattern of highland Maya house-lots. [22] The solar pattern is unrestricted in space and has separate areas designated for separate activities, i.e. sleeping, cooking, etc. All these detached structures are built around a central patio area. [21]

Various types of Olmec style pottery and figurines originating in San Lorenzo area were exported to other areas in Mesoamerica. For example, at the Canton Corralito site in coastal Chiapas state, very large numbers were found.

Over 5,000 objects produced in the early Olmec style were found at Canton Corralito. In fact, many more Initial Olmec (1250-1150 BCE) and Early Olmec (1150-1000 BCE) type objects were found at Canton Corralito than at San Lorenzo area. For the Cuadros phase (Early Olmec horizon), 15 percent of the carved pottery (Calzadas Carved) and nine percent of the incised pottery (Limón Incised) was imported from San Lorenzo area. At the same time, none of the San Lorenzo objects examined so far were found to be imports from any other area. [23]

The cause of San Lorenzo's demise and later replacement with La Venta is unknown, although it most certainly occurred in the 10th century BCE. Coe and Diehl originally suggested internal revolt or external conquest, but Diehl has since changed his mind. He now believes that the monuments were frequently recarved and reused before the collapse and the "mutilation" was simply the middle of that process. Warfare, environmental changes, economic decline, and the emergence of rival centers have all been suggested as possible causes for the decline, although multiple causes were likely. Evidence shows that the rivers of the region did change course at the time that may have initiated or exacerbated other problems at the site of San Lorenzo. [24]


Pre-Columbian Art of Mexico, The Olmec Art and Its Diffusion

Three colossal heads of the Olmec civilization, some of the most famous examples of pre-Columbian art in Mexico. It has been said that they represent priests begotten by the god jaguar who theocratically governed the Olmec cities. Left: Monument 1, Middle Formative period (900–400 B.C.), La Venta, Tabasco. Center: Colossal Head 1 (1200-900 BC), San Lorenzo, Veracruz. Right: Colossal Head 3 in basalt (c. 1200-400 BC), San Lorenzo, Veracruz, now in the Anthropology Museum of Xalapa, (Veracruz).

Several decisive changes occurred in other regions of ancient Mexico from the middle pre-Classic period (1300-800 BC) which marked the emergence of a much more advanced culture in the Olmec region located in the Gulf of Mexico in today’s southern Veracruz and northern Tabasco. The Olmecs were the first major civilization in Guatemala and Mexico and are considered the first Mesoamerican civilization that laid many of the foundations for the coming great pre-Columbian civilizations. The Olmec civilization flourished during Mesoamerica’s pre-Classic (or Formative) period, from ca. 1500-400 BC. With the Olmecs for the first time in pre-Columbian America arose the great sculpture in stone as well as the carving of fine stones such as jade or serpentine. It should not be forgotten, however, that these artists only used stone chisels and other simple utensils to carve and polish stone, not to mention the enormous difficulties they had to overcome in order to extract heavy and bulky stone blocks from very distant quarries and then transport them to the indicated places using wooden platforms, ropes and rollers. The results achieved by the Olmecs certainly do not reflect those difficulties and the colossal heads made in places like San Lorenzo, La Venta and Tres Zapotes show a truly surprising aesthetic maturity. These colossal heads are the signature of the Olmec artwork.

The Olmec “wrestler” in basalt, between 1500-400 BC (National Museum of Anthropology, Mexico), one of the most famous pieces of pre-Columbian art in Mexico. It comes from Uxpanapan, south of the state of Veracruz, and is particular because it reflects a concern for the beauty of the human body, an uncommon subject to the art of ancient Mexico. He has a mustache, goatee and shaved head is seated and the hips and vertebrae are indicated by a gentle modeling. Its author carved it so that it could be admired from all angles. The near life-size figure has been praised not only for its realism and sense of energy, but also for its aesthetic qualities. It is unlikely that the figure represents a wrestler and it is thought that the mustache and goatee indicate the subject may had been related to the “political-religious hierarchy”.

Next to the colossal heads that represent an aspect of the Olmec art, altars, stele and other works of different dimensions were also sculpted in which a more prevalent aspect of the Olmec art is noticed: the rather Asian facial features in sculptures and other artworks combined to a greater or lesser degree with feline characteristics (known as the “were-jaguar*” Olmec motif). In fact, many Olmec sculptures reflect the cult of a mythical being, the “were-jaguar” and this cult was reflected in all the imaginable ranges of “humanization” of the jaguar or “felinization” of man.

Some Olmec-style face masks carved in jade. The Olmecs were great masters in the carving of fine stones. Left: The features of this mask appear Asian and denote a certain feline character that probably relates it to the mythical cult of the “werejaguar” (National Museum of Anthropology, Mexico). Center: Olmec mask from Tabasco, Mexico (Musées Royaux d’Art et d’Histoire, Brussels, Belgium). Right: Olmec mask from 10th–6th century BC, (Metropolitan Museum of Art, New York).

From the “shamanism” of the primitive agricultural villages emerged a mythical conception that preceded the establishment of a religious cult. In addition, for the first time in Mesoamerica, the Olmec civilization was dedicated to large-scale building by producing gigantic platforms and raised basements made of compacted earth culminating in the first planned “ceremonial centers” of pre-Hispanic Mexico. The regular layout of these constructions, as well as their orientation following a main axis oriented according to the cardinal points, allow to suppose that there was a preoccupation for astronomical observations and even perhaps for time measurement, concerns that will later crystallize in the astronomical calculations and ingenious dating system used by cultures like the Maya. The cultural advances achieved by the Olmecs spread throughout ancient Mexico during the first millennium BC. It was precisely from this rich Olmec cultural heritage that the great theocracies of the Classical period (200-1000 AD) arose in almost the entire area known today as Mesoamerica and which encompasses not only much of present-day Mexico but also Honduras and El Salvador.

Some examples of Olmec sculpture. Left: A seated Olmec werejaguar sculpture from San Lorenzo Tenochtitlan (Monument 52), Veracruz (National Museum of Anthropology, Mexico). The werejaguar was a common Olmec motif and was characterized by almond-shaped eyes, a down-turned open mouth, and a cleft head. Center: Las Limas Monument 1, (Xalapa Museum of Anthropology). The statue represents an adolescent “presenting” a werejaguar infant. Profiles of four other supernaturals are incised on the adolescent’s shoulders and knees. Right: Baby Figure from the 12th–9th century BC in ceramic, cinnabar and red ochre (Metropolitan Museum of Art, New York).

Except for the west of Mexico, which we discussed in a previous essay, the first millennium BC represented an important transitional phase in the history of the Mesoamerican civilizations in which under the Olmec influences, the true “mother culture”, the foundations of later cultures were laid, each one with its own personality and historical trajectory.

Monuments at La Venta Olmec site in Tabasco. Top left: “The Great Pyramid” in the Complex C at La Venta, it is the central building in the city layout and was constructed almost entirely out of clay (ca. 394 ± 30 BC). It is one of the earliest pyramids known in Mesoamerica and is 110 ft (34 m) high. The structure was in fact a rectangular pyramid with stepped sides and inset corners, and the current shape is most likely due to 2500 years of erosion. Top right: Olmec pavement mosaic at Complex A in La Venta consisting of nearly 500 blocks of serpentine. Bottom: The Altar 4 at La Venta, it is roughly 2 meters high and twice as wide and features an elaborately dressed and sculpted figure on the center front sitting inside what appears to be a cave or the mouth of a fantastic creature, holding a rope which wraps around the base of the altar to his right and left. These “altars” were probably thrones on which the Olmec rulers were seated during important rituals or ceremonies.

One of the most important cultural centers of this period is the region of Oaxaca, where for the first time in Mesoamerica appeared some representations of clearly identifiable deities whose artistic evolution lasted for about two millennia through the artworks of Monte Albán. It was also in Oaxaca where the first still primitive system of “glyphic” writing seems to be developed in the New World. Meanwhile, other important cultural centers such as Izapa and Kaminaljuyú emerged south of the Maya area whose art constitutes a transition between the Olmec and Mayan art. Meanwhile in the valley of Mexico, the great stepped pyramid of Cuicuilco announced with its monumentality the future constructions of Teotihuacan.

The post-Olmec “glyphic” system and stelae, here represented in La Mojarra Stela 1, which combines images of rulers with script and calendar dates (Anthropology Museum, Xalapa). It dates from the 2nd century AD and was discovered in the Acula River near La Mojarra, (Veracruz). This 4 1⁄2-foot-wide (1.4 m) by 6 1⁄2-foot-high (2.0 m), four-ton limestone slab contains about 535 glyphs. One of Mesoamerica’s earliest known written records, it recorded this ruler’s achievements placed them within a cosmological framework of calendars and astronomical events. The stele features a full-length portrait of a man known as the Harvester mountain lord (left) in an elaborate headdress and costume. Above the figure are 12 short columns of glyphs (center) matched by other eight longer columns of glyphs to the figure’s right. The monument is an early example of the type of stele which later became common to commemorate Maya rulers in the Classic era.

Thus, during these last centuries before our era, a deep metamorphosis shook the structure of many primitive villages. And it was precisely during this decisive phase that numerous cultural factors common to all of Mesoamerica were established: the preponderance of the “ceremonial centers” with their buildings arranged according to some particular orientation their squares integrated by platforms, staircases and stepped pyramids the ritual Mesoamerican ballgame* and its associated funerary architecture the social hierarchy around a markedly theocratic structure and the consequent creation of a complex pantheon of gods together with their elaborate religious ceremonies the simultaneous use of two calendars: the solar calendar of 365 days and the ritual calendar of 260 days the development of a vigesimal or base 20 numeral system and a “glyphic” writing system, etc. All these common features were the foundation of the great classical cultures such as Teotihuacan, Zapotec, Totonac and Mayan, who reached their cultural peak within the first millennium of our era.

Top: South side of the Cuicuilco pyramid located in the Tlalpan borough of Mexico City. Bottom: The twins of Azuzul (Veracruz), a photo of the sculptures in situ, as they were discovered, with the “twins” facing off against the jaguar. The sculptures are now kept at the Museum of Anthropology in Xalapa. The statues of the so called twins are seen as some of the greatest masterpieces of Olmec art. The Monument 19 from La Venta (Tabasco), this relief sculpture is the earliest known representation of a feathered serpent* in Mesoamerica (National Museum of Anthropology, Mexico).

Feathered Serpent: The Feathered Serpent was a prominent supernatural entity or deity, found in many Mesoamerican religions. It was called Quetzalcoatl among the Aztecs, Kukulkan among the Yucatec Maya, and Q’uq’umatz and Tohil among the K’iche’ Maya. The double symbolism used in its name is considered allegoric to the dual nature of the deity, where being feathered represents its divine nature or ability to fly to reach the skies and being a serpent represents its human nature or ability to creep on the ground among other animals of the Earth, a dualism very common in Mesoamerican deities. The earliest representations of feathered serpents appear in the Olmec culture (ca. 1400-400 BC).

Mesoamerican Ballgame: The Mesoamerican ballgame was a sport with ritual associations played since 1400 BC by the pre-Columbian peoples of Ancient Mesoamerica. The sport had different versions in different places during the millennia, and a newer more modern version of the game, ulama, is still played in a few places by the indigenous population. In the most common theory of the game, the players struck the ball with their hips, although some versions allowed the use of forearms, rackets, bats, or hand-stones. The ball was made of solid rubber and weighed as much as 4 kg (9 lbs), and sizes differed greatly over time or according to the version played. The game had important ritual aspects, and major formal ballgames were held as ritual events. Pre-Columbian ball-courts have been found throughout Mesoamerica, as far south as modern Nicaragua, and possibly as far north as what is now the U.S. state of Arizona. These ball courts vary considerably in size, but all have long narrow alleys with slanted side-walls against which the balls could bounce.

Werejaguar: The were-jaguar was both an Olmec motif and a supernatural entity, perhaps a deity. The were-jaguar motif is characterized by almond-shaped eyes, a down-turned open mouth, and a cleft head. It appears widely in the Olmec archaeological record, the were-jaguar motif represents the were-jaguar supernatural.


Facts about the Olmec Civilization

  • According to their history, the Olmecs were the first people who settled down in the coastal regions of central America, about 1500 years before Christ was born. It is believed that they first settled down in San Lorenzo.
  • From about 900 BC, their capital city moved to La Venta. The city was situated on an island in the Tonala river. This city then became the main trading center for them.
  • Distinctive sculptures and the exclusive temple architecture was developed over eight centuries. The massive stone heads (more than two meters in height and weighed about 20-40 tons) found at San Lorenzo and La Venta are the examples of astonishing creations of the Olmecs.
  • The sculptures of square-jawed, fat-lipped warriors (since most of the time they are shown wearing helmets with ear flaps) are really amazing. The colossal heads were carved from basalt from the nearby mountains. The first Olmec sculpture (huge stone head) was discovered in 1862.
  • Their food consisted mainly of corn. They were knowledgeable about farming. Availability of ample food and nutrients helped the civilization to grow.
  • It is believed that the Olmecs were the first people who introduced writing. Archaeologists think that writing could have originated during the Olmec era, but there is no proof. However, recent discoveries strongly suggest that the Olmecs may have invented a system of hieroglyphic (consisting of pictorial symbols) writing around 1000 BC.
  • Priests were considered as the heads of the society. They led the society by performing the elaborate rituals to please their gods.
  • Their towns had a similar typography. They were known for large settlements. The elaborate trade routes that they developed is a subject of research now.
  • Development of religious complexes throughout the cities like temples, is the characteristic feature of their civilization. The priests, pilgrims, and common men had to climb steps before seeing the authority.
  • Archaeologists have discovered that five hundred years before the golden era of Olmec civilization, their ancestors had created stone monuments and had constructed elaborate tombs and earthen pyramids. The pyramids also had steps. (Egyptian pyramids don’t have steps)
  • La Venta in Tabasco was the trading center of cocoa, rubber, and salt.
  • San Lorenzo in Veracruz was the center of political activities. It was also a religious center and was the first city in Mesoamerica to have a drainage system.
  • The city, Laguna de los Cerros, in Veracruz was known for basalt mines and mountains. Making of metates (grinding stones) and stone monuments required basalt.
  • Along with stone sculptures, cave paintings, jade artifacts and statues depict their love towards art.
  • They imported jade and magnetite from distant regions and used them to make jewelry, pottery and statues. Those were also used to decorate facades of public buildings and as furnishings for their homes.
  • They were the first ones to practice bloodletting (drawing of blood for therapeutic purpose) for curing ailments.
  • It is believed that they first introduced the zero and a functioning calendar based on scientific calculations.
  • It is believed that they ate chocolates!
  • They knew that 365 days make a year.

The prosperous years of the Olmecs laid a strong foundation for the Mayan civilization and the Zapotec culture. The Olmecs also had prominent influences in the region. They were surprisingly peaceful. Mesoamerican cultures like the Maya, Toltecs, Aztecs and others grew after the end of Olmecs. But the Olmec style of government, their religious and artistic philosophies and their modern and scientific outlook towards agricultural and trade had made them outstanding and influencing in the history of the world.


Olmec Colossal Stone Head, San Lorenzo - History

ABSTRACT
COLOSSAL HEADS OF THE OLMEC
TABASCO & VERACRUZ, MEXICO

PRECLASSIC PERIOD

This article illustrates and describes several examples of colossal Olmec stone carved heads from the sites of La Venta and San Lorenzo in the states of Tabasco and Veracruz, Mexico. These large monumental sculptures of Olmec rulers have been described as the most recognizable symbol of the Olmec civilization. They were made between 1200 B.C. and 900 B.C. from a source of basalt located many miles away in the Sierra de los Tuxlas mountains in Veracruz. The largest colossal head from Rancho la Cobata in Veracruz measures over 11 feet (3.35 m) high. Some of them seem to have been made from the large monumental thrones of previous rulers.

"Lo and behold, here was Blom's colossal head that we had almost given up hope of locating." --------1940, Matthew W. Stirling, "Great Stone Faces Of The Mexican Jungle," National Geographic, September 1940, pag. 328.
"Hallmark of the Olmec: colossal heads were unknown until 1862, when a Mexican scholar saw a head found at Tres Zapotes (Veracruz, Mexico)." --------1993, George E. Stuart, "New Light On The Olmec," National Geographic, November 1993 pag. 94.
"It has been proposed that the colossal heads represent portraits of individuals at the apex of power at the Olmec centers such as San Lorenzo Tenochtitlan and La Venta." ------2010, Roberto Lunagomez Reyes, "Plates," Olmec, Colossal Masterworks Of Ancient Mexico, pag. 122.
"Both the Olmec and the Aztecs depicted human heads as complete sculptures carved in the round---. Although the Aztecs created relatively few three-dimensional heads isolated from their torsos." --------2010, Richard A. Diehl, "The Olmec Legacy In Stone: A Mesoamerican Alpha And Omega," Olmec, Colossal Masterworks Of Ancient Mexico, pag. 81.
"At its height ( Olmec culture ) some of the most magnificent and awe-inspiring sculptures ever discovered in Mexico were fashioned without the benefit of metal tools." ----1994, Michael D. Coe, "Mexico, From The Olmec To The Aztecs," p. 66.
"The Early Preclassic sculptures of San Lorenzo include eight Colossal Heads of great distinction. These are up to 9 feet 4 inches (2.85 m) in height and weigh many tons." ---------1994, Michael D. Coe, "Mexico, From The Olmec To The Aztecs," p. 68.
"The colossal heads provenienced from San Lorenzo, Tres Zapotes, Corbata, and La Venta sites appear to be the earliest form of portraiture for prominent leaders or their elite lineages recorded in Mesoamerica" ---------2010, Susan Toby Evans and David L. Webster, "Archaeology Of Ancient Mexico And Central America An Encyclopedia," p. 34.
"The material remains of Olmec civilization are recognized as some of the finest "high art styles" to be found anywhere in pre-Columbian America" ---------1996, Brian M. Fagan, "The Oxford Companion To Archaeology," p. 538.
"The Olmec chose to work stone of the greatest hardness: basalt and andesite for large monoliths, and jade and serpentine for small pieces." --------2010, Sara Ladron de Guevara, "Olmec Art: Essence, Presence, Influence, And Transcendence," Olmec, Colossal Masterworks Of Ancient Mexico, pag. 81.



COLOSSAL HEADS OF THE OLMEC
VERACRUZ & TABASCO, MEXICO

PRECLASSIC PERIOD

The Olmec were master carvers of stone. The colossal heads of the Olmec are the most recognizable symbol of the Olmec civilization. It's obvious why writers often use the word colossal to describe them. Their large size and strong features project an aura of strength and power. Ever since the first one was discovered in 1862 at Tres Zapotes the expressive nature of these large monuments have inspired the imagination of people around the world. Michael D. Coe wrote in 1994, "At its height some of the most magnificent and awe-inspiring sculptures ever discovered in Mexico were fashioned without the benefit of metal tools."


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MASSIVE OLMEC STONE WORK
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COLOSSAL HEADS
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GRANITE, JADEITE & SERPENTINE
OLMEC CULTURE
LA VENTA SITE
TABASCO, MEXICO

1940, Stirling, Matthew W., "Great Stone Faces Of The Mexican Jungle," National Geographic, September 1940, pp. 309-334.
1993
, Stuart, George E., "New Light On The Olmec," National Geographic, November 1993 pag. 94.
1994
, Coe, Michael D., "Mexico, From The Olmec To The Aztecs," p. 66.
1995
, Coe, Michael D., Diehl, Freidel, Furst, Reilly III, Schele, Tate, & Taube, "The Olmec World Ritual And Rulership."
1996
, Brian M. Fagan, "The Oxford Companion To Archaeology," p. 538.
2010
, Reyes, Roberto Lunagomez, "Plates," Olmec, Colossal Masterworks Of Ancient Mexico, pag. 122.
2010
, Susan Toby Evans and David L. Webster, "Archaeology Of Ancient Mexico And Central America An Encyclopedia," p. 34.
Personal Communications with, Dennis Vesper.


Olmec Giant Heads: Colossal Heads of the Olmec Civilization

The Olmec heads have been shrouded in mystery since the first one was found in 1858. Before the discovery the Olmec civilization was completely unknown to historians and archeologists. Since then they have continued to find evidence of how the earliest Mesoamerican people lived.

The Olmec Civilization

Dating from 1400 to 300 BC, the Olmecs were the first Mesoamerican culture. They inhabited the lowland coast of the Gulf of Mexico (in what is now the states of Veracruz and Tabasco), however, they developed a trading network that spread from the Valley of Mexico in the north to Central America in the south. This trading system allowed them to share innovations like writing, human sacrifice, the calendar, the Mesoamerican ball game and the use of a bar and dot system of counting to the civilizations that they encountered such as the Mayans and the Aztec.

Discovery of the Olmec Heads

Matthew Stirling, the head of the Smithsonian’s Bureau of American Ethnology in 1938, was studying sites in Mexico where prehistoric factions had met. He thought that Tres Zapota on the Gulf coast could possibly be such a site, and he shared his theory with William Duncan Strong, the head of the Anthropology department at Columbia University. Stirling intended on exploring it and asked Strong if he knew anyone with knowledge of the area. Seeing as the area was undeveloped, no one had specialized knowledge but Strong recommended Clarence Wolsey Weiant, a grad student who was hoping to make Tres Zapota his doctoral field work. Weiant joined Stirling’s expedition at the age of forty-one having stumbled upon archeology after years as a chiropractor.

For the next four months they battled swamps, continual rain, tarantulas, snakes and insects as they thoroughly searched a two-mile stretch of land. Here they discovered several of the oldest stone tablets found in Central America, as well as a religious figurine and fifteen U-shaped sculptures. But the greatest discovery came after Weiant had heard a story from a local of a discovery in the area several years before. He took a group of men into the jungle and when they reached the area they had been told about they dug a trench, thus discovering one of the most famous artifacts ever found in Central America. It was named La Cabeza Colosal (the Giant Head) and stood more than six feet high. Since then another sixteen Giant Heads have been found in four locations, Tres Zapota (two heads) Rancho la Cobata (one head), La Venta (four heads) and San Lorenzo (ten heads).

Building Colossal Heads

The heads are carved out of single blocks of volcanic basalt from the Tuxtlas Mountains and range from 1.47m to 3.4m high. Before they were carved, the large boulders were floated or dragged nearly a hundred miles, a feat that would take around 1,500 people three or four months. They weighed eight to twelve tons making the original basalt boulders as much as 18 tons. No iron or copper has been found in the area so they were most likely carved with stone tools which would have been incredibly time consuming.

Who are the Olmec Colossal Heads?

There are two main theories on whom these heads represent. The first and most widely accepted is that the Olmec carved the heads of their rulers or great warriors. However, due to the helmets, it was long thought that they represented the heads of decapitated ball players (the penalty of defeat in most Mesoamerican ball games was beheading). Whoever they were, no two heads are the same and the helmets are adorned with distinctive elements, suggesting group or personal symbols. Another mystery is that two of the heads have been recarved, but it is unknown whether it had ritual implications or if it was due to a lack of stone.

Olmec Links to Africa

Since they were first found, the features of the heads have caused a fierce debate between archeologists. The thick lips, flat faces and broad noses are characteristically African features and some scholars believe that the Olmecs had been Africans that had migrated to the New World, however, this theory has been rejected by most archeologists. The main belief among archeologists is that they were carved this way due to the shallow space allowed on the boulders. This makes the most sense considering other Olmec sculptures, particularly the Jade face masks, have characteristics that most closely resemble people from Asia.

The Olmec Heads and Pre-Columbian Archeology

Stirling and Weiant’s discovery ushered in a shift in how archeologists thought about pre-Columbian civilizations. Before the find, it was widely believed that the Mayans were the mother culture of Central America, but the Olmecs were dominant from 1400 to 300BC where as the Mayans only reached their height around 300AD. This is further proven by the fact that both Maya and Aztec civilizations have Olmec roots. As for the Olmec themselves, recent work indicates that they were descended directly from people who had inhabited the area as early a 1700BC. To put that into perspective, the Olmecs were building great cities and pyramids before both the founding of Rome and the building of the pyramids in Egypt.


Olmec Colossal Stone Head, San Lorenzo - History

The Olmec, the “people of the rubber country,” represented the first elaborate pre-Columbian civilization of Mesoamerica. Much of what is known about them has come from archaeological excavations at sites in modern-day southern Mexico, where structures such as large earthen pyramids and giant stone carvings, including colossal heads, have been uncovered.

Olmec colossal basalt head in the Museo de la Venta, an outdoor museum near Villahermosa, Tabasco, Mexico. Credit: © Robert Frerck/Odyssey Productions

How big are the colossal heads? According to Britannica’s pre-Columbian civilizations article:

Several of these are now known from San Lorenzo, the largest of which is nine feet high. The visages are flat-faced, with thickened lips and staring eyes. Each has a headgear resembling a football helmet, and it is entirely possible that these “helmets” were in fact protective coverings in a rubber-ball game that is known from Olmec figurines to have been played at San Lorenzo.

The Olmec people carved huge heads out of volcanic rock. Credit: George Holton/Photo Researchers


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