Las memorias del general Ulysses S. Grant

Las memorias del general Ulysses S. Grant

En el invierno de 1838-9, asistía a la escuela en Ripley, a sólo diez millas de Georgetown, pero pasé las vacaciones de Navidad en casa. Durante estas vacaciones, mi padre recibió una carta del Honorable Thomas Morris, entonces senador de los Estados Unidos de Ohio. Cuando lo leyó me dijo: "Ulises, creo que vas a recibir la cita". "¿Qué cita?" Yo consulté. "A West Point; lo he solicitado". "Pero no iré", dije. Dijo que pensaba que yo lo haría, Y YO TAMBIÉN PENSÉ, SI LO HIZO. Realmente no tenía ninguna objeción a ir a West Point, excepto que tenía una idea muy exaltada de las adquisiciones necesarias para pasar. No creía poseerlos y no podía soportar la idea de fracasar. Había cuatro muchachos de nuestra aldea, o de su vecindario inmediato, que se habían graduado de West Point, y ninguno de los nombrados de Georgetown había fallado, excepto en el caso de aquel cuyo lugar iba a ocupar. Era hijo del Dr. Bailey, nuestro vecino más cercano e íntimo. Young Bailey había sido nombrado en 1837. Al comprobar antes del examen de enero siguiente que no podía aprobar, dimitió y fue a una escuela privada, y permaneció allí hasta el año siguiente, cuando fue reelegido. Antes del próximo examen fue despedido. El Dr. Bailey era un hombre orgulloso y sensible, y sintió tan profundamente el fracaso de su hijo que prohibió su regreso a casa. No había telégrafos en aquellos días para difundir noticias rápidamente, no había ferrocarriles al oeste de las Alleghanies, y muy pocos al este; y sobre todo, no había reporteros entrometiéndose en los asuntos privados de otras personas. En consecuencia, no se supo en general que había una vacante en West Point de nuestro distrito hasta que fui designado. Supongo que la señora Bailey le confió a mi madre el hecho de que Bartlett había sido despedido y que el médico había prohibido el regreso de su hijo a casa.

El Honorable Thomas L. Hamer, uno de los hombres más capaces que haya producido Ohio, era nuestro miembro del Congreso en ese momento y tenía derecho a ser nominado. Él y mi padre habían sido miembros de la misma sociedad de debates (donde por lo general estaban enfrentados en lados opuestos) y amigos íntimos personales desde su juventud hasta unos años antes. En política diferían. Hamer fue demócrata de toda la vida, mientras que mi padre era whig. Tuvieron una cálida discusión, que finalmente se enfureció —por algún acto del presidente Jackson, la eliminación del depósito de dinero público, creo— después de la cual nunca hablaron hasta después de mi nombramiento. Sé que ambos se sintieron mal por este alejamiento y que en cualquier momento hubieran estado contentos de llegar a una reconciliación; pero ninguno haría el avance. En estas circunstancias, mi padre no le escribiría a Hamer para solicitar el nombramiento, pero le escribió a Thomas Morris, senador de los Estados Unidos por Ohio, informándole que había una vacante en West Point de nuestro distrito, y que se alegraría si pudiera. ser designado para llenarlo. Esta carta, supongo, fue entregada al Sr. Hamer y, como no había ningún otro solicitante, me nombró alegremente. Esto curó la brecha entre los dos, y nunca volvió a abrirse.

Además del argumento utilizado por mi padre a favor de que yo fuera a West Point, que "él pensó que iría", había otro aliciente muy fuerte. Siempre tuve un gran deseo de viajar. Yo ya era el chico que más viajaba en Georgetown, excepto los hijos de un hombre, John Walker, que había emigrado a Texas con su familia y regresó tan pronto como pudo conseguir los medios para hacerlo. En su corta estadía en Texas adquirió una opinión del país muy diferente a la que se formaría yendo allí ahora.

Había estado al este hasta Wheeling, Virginia, y al norte hasta la Reserva Occidental, en Ohio, al oeste hasta Louisville y al sur hasta el condado de Bourbon, Kentucky, además de haber conducido o recorrido prácticamente todo el país en un radio de cincuenta millas de casa. Ir a West Point me daría la oportunidad de visitar las dos grandes ciudades del continente, Filadelfia y Nueva York. Esto fue suficiente. Cuando se visitaron estos lugares, me habría alegrado de haber tenido un choque de barco de vapor o ferrocarril, o cualquier otro accidente, por el cual podría haber recibido una lesión temporal suficiente para hacerme inelegible, por un tiempo, para ingresar a la Academia. No ocurrió nada de eso y tuve que enfrentar la música.

Georgetown tiene un récord notable como pueblo occidental. Es, y ha sido desde su primera existencia, una ciudad democrática. Probablemente no hubo un momento durante la rebelión en el que, si se hubiera podido brindar la oportunidad, no hubiera votado por Jefferson Davis para presidente de los Estados Unidos, ni por el Sr. Lincoln ni por ningún otro representante de su partido; a menos que fuera inmediatamente después de que algunos de los hombres de John Morgan, en su célebre incursión por Ohio, pasaran unas horas en la aldea. Los rebeldes se sirvieron todo lo que pudieron encontrar, caballos, botas y herraduras, especialmente caballos, y muchos ordenaron que las familias les prepararan la comida. Este fue sin duda un deber mucho más agradable para algunas familias de lo que hubiera sido prestar un servicio similar a los soldados de la Unión. La línea entre el elemento rebelde y el de la Unión en Georgetown estaba tan marcada que provocó divisiones incluso en las iglesias. Había iglesias en esa parte de Ohio donde la traición se predicaba con regularidad, y donde, para asegurar la membresía, la hostilidad hacia el gobierno, la guerra y la liberación de los esclavos era mucho más esencial que la creencia en la autenticidad o credibilidad de La biblia. Había hombres en Georgetown que cumplían con todos los requisitos para ser miembros de estas iglesias.

Sin embargo, esta lejana aldea occidental, con una población, incluidos viejos y jóvenes, hombres y mujeres, de alrededor de mil (lo suficiente para la organización de un solo regimiento si todos hubieran sido hombres capaces de portar armas) proporcionó al ejército de la Unión cuatro oficiales generales y un coronel, graduados de West Point, y nueve generales y oficiales de campo de Volunteers, que se me ocurra. De los graduados de West Point, todos tenían ciudadanía en otro lugar cuando estalló la rebelión, excepto posiblemente el general A. V. Kautz, que había permanecido en el ejército desde su graduación. Dos de los coroneles también ingresaron al servicio desde otras localidades. Los otros siete, el general McGroierty, los coroneles White, Fyffe, Loudon y Marshall, Majors King y Bailey, eran todos residentes de Georgetown cuando estalló la guerra, y todos ellos, que estaban vivos al final, regresaron allí. El mayor Bailey era el cadete que me había precedido en West Point. Fue asesinado en Virginia Occidental, en su primer compromiso. Hasta donde yo sé, todos los chicos que han entrado en West Point desde ese pueblo desde mi época se han graduado.

Tomé un pasaje en un vapor en Ripley, Ohio, hacia Pittsburg, a mediados de mayo de 1839. En ese día, los barcos occidentales no hacían viajes regulares en horarios establecidos, pero se detenían en cualquier lugar y durante cualquier período de tiempo para los pasajeros. o flete. Yo mismo estuve detenido dos o tres días en un lugar después de que se acabara el vapor, las tablas de la banda, todas menos una, se retiraron y después de que el tiempo anunciado para comenzar había expirado. En esta ocasión no tuvimos retrasos molestos, y en unos tres días llegamos a Pittsburg. De Pittsburg elegí el paso por el canal a Harrisburg, en lugar de la etapa más expedita. Esto me dio una mejor oportunidad de disfrutar del hermoso paisaje del oeste de Pensilvania, y tenía más bien miedo de llegar a mi destino. En ese momento, el canal era muy frecuentado por los viajeros y, con los cómodos paquetes de la época, ningún medio de transporte podía ser más agradable cuando el tiempo no era un problema. De Harrisburg a Filadelfia había un ferrocarril, el primero que había visto en mi vida, excepto en el que acababa de cruzar la cima de las montañas Alleghany y por el que se transportaban los barcos del canal. Al viajar por la carretera desde Harrisburg, pensé que se había alcanzado la perfección del tránsito rápido. Viajamos por lo menos dieciocho millas por hora, cuando estábamos a toda velocidad, y recorrimos toda la distancia con un promedio de hasta veinte millas por hora. Esto parecía aniquilar el espacio. Me detuve cinco días en Filadelfia, vi casi todas las calles de la ciudad, asistí al teatro, visité el Girard College (que en ese momento estaba en construcción) y después me regañaron desde casa por perder tanto tiempo. Mi estadía en Nueva York fue más corta, pero lo suficientemente larga como para permitirme ver muy bien la ciudad. Me presenté en West Point el 30 o 31 de mayo, y unas dos semanas después pasé mi examen de admisión, sin dificultad, para mi gran sorpresa.

La vida militar no tenía encantos para mí y no tenía la menor idea de quedarme en el ejército aunque me graduara, lo que no esperaba. El campamento que precedió al comienzo de los estudios académicos fue muy aburrido y poco interesante. Cuando llegó el 28 de agosto, la fecha para romper el campamento e ir al cuartel, sentí que siempre había estado en West Point y que, si me quedaba para la graduación, tendría que quedarme para siempre. No me aferré a mis estudios con avidez, de hecho, rara vez leí una lección la segunda vez durante todo mi cadete. No podía sentarme en mi habitación sin hacer nada. Hay una excelente biblioteca conectada con la Academia de la cual los cadetes pueden obtener libros para leer en sus habitaciones. Les dediqué más tiempo que a los libros relacionados con el curso de estudios. Gran parte del tiempo, lamento decirlo, se dedicó a las novelas, pero no a las de mala calidad. Leí todas las obras de Bulwer publicadas entonces, Cooper, Marryat, Scott, Washington Irving, Lever y muchas otras que ahora no recuerdo. Las matemáticas me fueron muy fáciles, así que cuando llegó enero aprobé el examen, sacando una buena posición en esa rama. En francés, el único otro estudio en ese momento en el curso de primer año, mi posición era muy baja. De hecho, si la clase hubiera cambiado al otro extremo, debería haber estado cerca de la cabeza. Nunca logré llegar directamente a ninguno de los extremos de mi clase, en ningún estudio, durante los cuatro años. Me acerqué a él en francés, artillería, táctica de infantería y caballería, y conducta.

A principios de la sesión del Congreso que se reunió en diciembre de 1839, se discutió un proyecto de ley que abolía la Academia Militar. Vi en esto una forma honorable de obtener la aprobación de la gestión y leí los debates con mucho interés, pero con impaciencia por la demora en tomar medidas, porque fui lo suficientemente egoísta como para favorecer el proyecto de ley. Nunca pasó, y un año más tarde, aunque el tiempo me pesaba tristemente, habría lamentado haberlo visto triunfar. Mi idea entonces era terminar el curso, conseguir un puesto durante unos años como profesor asistente de matemáticas en la Academia, y luego obtener un puesto permanente como profesor en alguna universidad respetable; pero las circunstancias siempre dieron forma a mi curso de manera diferente a mis planes.

Al cabo de dos años, la clase recibió la licencia habitual, que se extiende desde el cierre del examen de junio hasta el 28 de agosto. Esto lo disfruté más allá de cualquier otro período de mi vida. Mi padre había vendido su negocio en Georgetown, donde había pasado mi juventud y al que mis sueños me llevaron de regreso como mi futuro hogar, si alguna vez pudiera jubilarme en una competencia. Se había mudado a Betel, a solo doce millas de distancia, en el condado contiguo de Clermont, y había comprado un caballo joven que nunca había estado en arnés, para mi uso especial debajo de la silla durante mi licencia. Pasé la mayor parte del tiempo entre mis antiguos compañeros de escuela; estas diez semanas fueron menos de una semana en West Point.

Las personas familiarizadas con la Academia saben que el cuerpo de cadetes se divide en cuatro compañías para los ejercicios militares. Estas compañías están dirigidas por los cadetes, el superintendente y el comandante que seleccionan a los oficiales por su porte y calificaciones militares. El ayudante, el intendente, los cuatro capitanes y los doce tenientes se toman de la primera clase o de la clase Senior; los sargentos de la segunda o menor clase; y los cabos de la tercera o segunda clase. No me habían "llamado" como cabo, pero cuando regresé de la licencia me encontré con el último menos uno —por mi posición en todas las tácticas— de dieciocho sargentos. La promoción fue demasiado para mí. Ese año mi posición en la clase, como lo demuestra el número de deméritos del año, era aproximadamente la misma que entre los sargentos, y me retiraron y cumplí el cuarto año como soldado raso.

Durante mi campamento de primer año, el general Scott visitó West Point y examinó a los cadetes. Con su imponente figura, su tamaño bastante colosal y su vistoso uniforme, pensé que era el mejor espécimen de virilidad que mis ojos habían contemplado y el más envidiable. Nunca pude parecerme a él en apariencia, pero creo que por un momento tuve el presentimiento de que algún día ocuparía su lugar en la revista, aunque entonces no tenía intención de permanecer en el ejército. Mi experiencia en un comercio de caballos diez años antes, y el ridículo que me causó, estaban demasiado frescos en mi mente como para comunicar este presentimiento incluso a mi amigo más íntimo. El verano siguiente, Martin Van Buren, entonces presidente de los Estados Unidos, visitó West Point y examinó a los cadetes; no me impresionó con el asombro que me había inspirado Scott. De hecho, consideraba al general Scott y al capitán C. F. Smith, el comandante de los cadetes, como los dos hombres más envidiados de la nación. Conservé un gran respeto por ambos hasta el día de su muerte.

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